Quatre décennies l’ont transformé en classique contemporain du cinéma comme peu d’autres films. Le 8 février 1976, Taxi Drive, l’un des chefs d’œuvre de Martin Scorsese et de Paul Schrader, une chronique de l’humeur triste du post Watergate, une sombre ode à New York et une œuvre qui contient l’un des meilleurs et des lignes de dialogue plus perturbées dans l’histoire du cinéma. Nous vous parlons et nous le faisons pour nous accompagner dans cette chronique de l’histoire de Travis Bickle, l’un des anti héros les plus caractéristiques de Scorsese et à la lumière de la meilleure performance de Robert De Niro.

L’histoire de Taxi Driver commence en 1972 et est en partie autobiographique. Paul Schrader, son scénariste, avait perdu son emploi à l’American Film Institute, avait rompu ses relations avec la critique Pauline Kael qui était son soutien, était en instance de divorce et vivait dans une voiture au bord de l’effondrement mental. Obsédé par les armes et la pornographie, il passa des semaines à ne parler à personne. Cette misère vitale a servi d’inspiration à l’auteur et de nombreuses années plus tard, il a avoué que l’écriture du texte de ce film supposait un exorcisme par l’art complet.

Paul Schrader dit également que pour écrire le script de Taxi Driver, il avait une arme chargée sur son bureau et une copie du livre de Jean Paul Sartre, La Nausée, comme source de motivation. Travailler avec une arme proche a eu son effet puisque l’écrivain a terminé le texte en seulement dix jours dont sept par écrit et trois pour peaufiner le manuscrit.

Paul Schrader a vu Brian De Palma en tant que réalisateur du film. Tous deux étaient des collègues mais le directeur de The Price of Power ne savait pas exactement comment aborder la réalisation du projet et lors d’un repas à Los Angeles, il présenta Scorsese à son ami pour lui permettre de prendre Taxi Driver . Ni Schrader ni les producteurs du film Julia et Michael Phillips n’étaient particulièrement convaincus mais ils ont changé d’avis en voyant Bad Streets.

Cela faisait longtemps que Martin Scorsese avait lu le scénario jusqu’au lancement du projet malgré le fait que le cinéaste était accro à l’histoire de Travis dès le premier instant où il avait le manuscrit entre les mains. Michael et Julia Phillips avaient demandé à d’autres réalisateurs, Irvin Kershner et Robert Mulligan, d’orchestrer le film mais Scorsese avait tout mis en œuvre pour les convaincre, notamment en participant à chacune des parties auxquelles le couple participait. Même avec l’approbation de Phillips, la vente du projet à une grande société a coûté cher et Columbia n’a finalement été recrutée que lorsque Scorsese a été acclamé par la critique avec Bad Streets, Schrader avait mis fin au tournage du Fascination de Brian De Palma en 1976 et Robert De Niro avait signé pour apparaître dans The Godfather Part II en 1974.

Robert De Niro a signé pour jouer dans Taxi Driver pour un salaire total de 35 000 $ mais entre la signature du contrat et le tournage du film, l’acteur avait déjà entre les mains sa première Académie des Oscars pour son rôle dans The Godfather Part II et comme il est évident, sa cote a monté de façon stratosphérique. Les producteurs Julia et Michael Phillips étaient terrifiés à l’idée que l’interprète leur demande une augmentation d’autant plus que Columbia n’était jamais totalement convaincue du projet, même si elle avait accepté de produire le film et les excuses étaient accumulées afin de justifier les retards de la production. Heureusement pour tout le monde, De Niro était un gars honnête et il leur a assuré qu’il allait travailler pour le contrat qu’ils ont signé quelques temps avant l’Oscar car il voulait vraiment faire ce film.

Pouvez vous imaginer Travis Bickle avec le visage, les gestes et le chiot d’El Nota, le protagoniste de The Big Lebowski, le film de Joel et Ethan Coen en 1998 ? Paul Schrader oui. L’écrivain a toujours pensé à Jeff Bridges pour le rôle qu’il transformerait plus tard en icône pour Robert De Niro.

Jeff Bridges n’était pas le seul acteur pressenti pour incarner Travis. Martin Scorsese a déclaré à plusieurs reprises qu’il avait offert le rôle de Bickle à Dustin Hoffman qui l’avait rejeté après l’avoir lu car il pensait que Scorsese était complètement fou et que son film était un simulacre. Plus d’une fois, il a déclaré regretter de ne pas l’avoir accepté.

Lorsque le film a reçu le feu vert tant attendu pour commencer le tournage, De Niro travaillait déjà sur un autre projet, il était en Italie et tournait Novecento en 1976 avec Bernardo Bertolucci. Il lui faudra au moins deux mois de vol d’un pays à l’autre pour en filmer un et préparer le lendemain pendant le week end en conduisant un taxi quinze heures par jour.

En dépit d’avoir obtenu un prix de l’académie, De Niro n’était alors pas très populaire et pouvait préparer son personnage en conduisant un taxi près de New York avec une relative tranquillité. Un passager, un seul, l’a reconnu une fois. Il a regretté que De Niro, qui venait de remporter un Oscar, soit obligé de travailler comme chauffeur de taxi car la profession d’acteur ne payait pas !

Question de méthode. De Niro a copié l’accent de Travis sur plusieurs soldats américains qu’il a rencontrés lors de son séjour en Italie pendant le tournage de Novecento. L’acteur a enregistré leurs conversations et écouté à plusieurs reprises pour pouvoir trouver le ton juste de la voix de son personnage.

Dans le script original, le proxénète qui finira par jouer Harvey Keitel était afro américain. Si cette image de proxénète à cheveux longs est déjà frappante, imaginez Harvey avec des cheveux afro !

Dans le texte de Paul Schrader, Travis n’a tué que des Afro Américains. « Dans le scénario original, l’histoire était un massacre raciste », a déclaré Schrader il y a des années. Celui ci a finalement changé lorsque Scorsese et les producteurs lui ont demandé de le faire, de crainte qu’il ne soit mal interprété et cause un trouble.

Scorsese voulait que Harvey Keitel joue le rôle de l’assistant de campagne du sénateur Palantine, qui a finalement été interprété par Albert Brooks, mais le l’acteur était intéressé par le proxénète Sport même s’il n’avait presque aucune ligne de dialogue dans le scénario original. Quand Scorsese lui demanda ses raisons, Keitel répondit, « Je n’en ai aucune idée. » L’une des raisons pour lesquelles l’acteur s’intéressait à ce personnage était peut être liée à des problèmes d’apprentissage par le jeu. L’interprète connaissait un proxénète dans le domaine de Hell’s Kitchen et son immersion dans le rôle était telle qu’il l’a amené dans le studio aux acteurs pour travailler à ses côtés le rôle.

Pour le rôle de Betsy, l’assistante du sénateur Palantine à qui Travis invite à la conduire dans un cinéma porno, Scorsese recherchait une actrice semblable à Cybill Shepherd. « Pourquoi ne pas appeler l’actrice elle même si vous cherchez quelqu’un comme elle ? »suggéra l’agent Sue Mengers. C’est comme ça que Shepherd s’est retrouvée dans le film.

La société de production Julia Phillips a assuré à une autre occasion que Martin Scorsese avait choisi Cybill Shepherd pour jouer Betsy en raison de la taille de ses fesses. Shepherd et Scorsese n’ont toutefois pas pu se faire des amis alors que, selon Phillips, lors du tournage, De Niro et l’actrice s’entendaient également assez mal puisque Scorsese devait augmenter ses dialogues pour que la présence et l’interprétation de Shepherd dans le film soit plus crédible.

Mia Farrow a fait le test pour interpréter Betsy mais a été rejetée par Martin Scorsese. Meryl Streep, Farrah Fawcett, Sigourney Weaver, Glenn Close, Mary Steenburgen ou encore Susan Sarandon n’ont pas réussi non plus à convaincre le cinéaste.

Ce n’était pas facile ni pendant ni après. Jodie Foster n’avait que 12 ans lorsqu’elle a été choisie pour interpréter la prostituée pré adolescente Iris. Elle avait déjà travaillé avec Scorsese à Alicia car elle n’y habitait plus depuis 1974 mais sa mère, Brandy Foster, n’était pas très claire sur le fait de voir son petit ange jouer le rôle de prostituée bien qu’elle ait finalement donné un oui définitif après avoir vérifié que le rôle de Iris était une opportunité unique. Il fallait aussi négocier avec les services sociaux de l’Etat. Le rôle était tellement risqué pour une fille si petite que pendant le tournage, Foster était accompagné d’un travailleur social et d’un thérapeute chaque jour et à la fin de la journée, ils vérifiaient si la jeune fille pouvait supporter le fardeau émotionnel et violent qui était implicite dans son rôle. Ils ont également veillé à ce que chaque fois que De Niro jure, la jeune fille soit bien tenue à l’écart du plateau.

Une autre condition pour que Jodie Foster joue dans le film était qu’elle soit accompagnée de sa sœur aînée, Connie Foster. La jeune fille avait 19 ans lors du tournage du film et travaillait comme doublure d’actrices dans des scènes des plus controversées.

Paul Schrader a été inspiré par une adolescente prostituée avec laquelle il s’était lié d’amitié pour écrire le rôle d’Iris et l’a fait savoir à Jodie Foster. Des années plus tard, l’actrice a reconnu que cette réunion n’aidait pas beaucoup car les filles n’avaient presque rien à se raconter.

La jeune prostituée, d’ailleurs, apparaît dans le film dans un petit rôle en tant qu’ami de Iris, la fille à qui Travis prend dans son taxi.

Martin Scorsese était fou parce que Melanie Griffith devait initialement jouer Iris mais sa mère, Tippi Hedren, força la jeune fille à y renoncer. C’était le premier choix du cinéaste.

Parmi les actrices inconnues à l’époque qui étaient pressenties pour le rôle d’Iris figuraient Ellen Barkin, Kim Basinger, Geena Davis, Michelle Pfeiffer, Brooke Shields et Debra Winger, excusez du peu !

Avant de jouer dans Taxi Driver, Albert Brooks était bien connu pour son humour populaire et croyait avoir été choisi pour le rôle de Tom car il était bon et rapide pour improviser des lignes de dialogue. Comme une grande partie de la distribution, Brooks a construit son personnage sur la base d’improvisations lors des répétitions mais les raisons pour lesquelles il a eu ce rôle n’ont pas grand chose à voir avec cela. Paul Schrader a avoué à Brooks que le rôle de Tom était le seul qui n’ait pas été développé car le scénariste ne connaissait personne de semblable qui l’inspira. Brooks était abasourdi de se rendre compte que Schrader avait trop de relations avec les proxénètes, les prostituées et les meurtrières et n’avait presque aucun contact avec des gars ordinaires qui se levaient tôt le matin pour se rendre au travail.

Peter Boyle est un autre acteur de la distribution qui a façonné son personnage après avoir rencontré des chauffeurs de taxi de nuit à New York. Il a peaufiné son interprétation grâce aux enregistrements des conversations des chauffeurs lors de leurs pauses à la cafétéria Belmore de Manhattan.

Leonard Harris, qui interprète le candidat Charles Palantine, n’avait aucune expérience en tant qu’acteur mais était bien connu des New Yorkais en tant que critique littéraire à la télévision locale.

Le caméo de Martin Scorsese dans le film en tant que passager de Travis n’était pas un caprice du cinéaste. George Memmoli, l’acteur qui devait jouer ce rôle, a eu un accident sur le tournage du film Motives to Kill en 1977 et face à l’urgence de la situation, le directeur décida de la remplacer. Il apparaît dans une deuxième fois dans le film, de côté dans un long panoramique. Bonne chance pour l’apercevoir !

C’est presque une tradition que Martin Scorsese inclue sa famille dans ses films et dans Taxi Driver, sa mère Catherine apparaît. On la voit sur une photo des parents d’Iris que Travis conserve dans son journal.

Steven Prince, le personnage qui joue le trafiquant d’armes Easy Andy, était le protagoniste d’un documentaire également signé par Scorsese, American Boy, profil de Steven Prince où il parle essentiellement de sa carrière de road manager de Neil Diamond et de ses dépendance à l’héroïne. Quentin Tarantino s’est inspiré de l’une des histoires racontées dans ce film pour écrire la scène de surdose de Pulp Fiction.

Nous savons tous que c’était un travail d’improvisation mais personne n’en connaît l’origine. Il existe quelques anecdotes non confirmées sur l’origine de la ligne de dialogue la plus célèbre des chauffeurs de taxi, à savoir « Are you talking to me ? » que De Niro prononce devant son miroir dans son appartement. Certains disent que l’acteur imitait une célèbre bande dessinée underground de la scène new yorkaise, d’autres affirment que cette phrase était un slogan commun faisant partie des exercices de l’Actor Studio où De Niro avait étudié. Mais le plus curieux vient du saxophoniste Clarence Clemons du groupe E Street Band qui a rencontré De Niro quand il lui a appris à jouer du saxophone pour New York, New York en 1977. L’acteur lui a dit que cette phrase emblématique avait été volée à Bruce. Springsteen qu’il a ensuite utilis lors de concerts pour s’adresser au public.

Les cheveux mohawk de Travis sont une autre des grandes réalisations emblématiques de ce film. Ce n’était pas un hasard, c’était un style tristement populaire parmi ceux qui avaient le malheur d’avoir connu le shrapnel vietnamien. Après plusieurs entretiens, Schrader a découvert qu’il était parvenu à convaincre les anciens combattants de la guerre que certains soldats s’étaient ainsi rasé les cheveux quand ils avaient été envoyés dans des missions extrêmement dangereuses pour indiquer à ses compagnons qu’ils ne reviendraient probablement pas vivants. Par conséquent, il valait mieux ne pas les rencontrer.

La scène clivante du film dans laquelle Travis provoque pour sauver Iris une rivière de sang a été préparée pendant trois mois dans un appartement en ruine de New York. Pour réaliser le célèbre découpage qui ferme cette séquence hallucinante et hallucinée, la caméra était située à l’étage supérieur dont le plancher avait été découpé à l’aide d’une scie à chaîne.

Steven Spielberg a collaboré à la réalisation de Taxi Driver .

Ce point culminant était si sanglant qu’il a presque été débarrassé du fait que le film avait été marqué d’un X par la MPAA en raison de la violence exposée à l’écran. À la fin, ils ont obtenu la cote R en abaissant le ton des couleurs, de sorte que le sang ne soit pas aussi rouge.

Il existe également un bon nombre d’histoires non confirmées sur le conflit qui a surgi entre le cinéaste, la MPAA et les dirigeants de Columbia avant la probabilité que le film obtienne le X redouté. L’un d’eux raconte que Scorsese était éveillé toute la nuit, buvant et avec un fusil à la main, se préparant à tirer sur l’imprudent de Columbia qui serait venu lui parler et a finalement repris conscience après la médiation de ses amis qui lui ont conseillé de changer les couleurs du film et de réduire le ton du sang. D’autres rumeurs disent que le réalisateur avait prévu de se suicider alors même que certains disent que Scorsese est venu menacer certains des plus grands pontes de Columbia.

Jean-Paul Sartre a t il inspiré Paul Schrader pour écrire le scénario de Taxi Driver ? Concernant l’épilogue du film, l’auteur dit s’être inspiré de ce qui est arrivé à Artur Bremer, un type qui a tenté de tuer le président Gerald Ford et qui a fini par faire la couverture de Newsweek.

Personne ne pouvait cependant imaginer que le film servirait d’inspiration fatale à une autre tentative d’assassinat, celle de John Hinckley qui tenta de mettre fin à la vie de Ronald Reagan le 30 mars 1981 après une longue période de harcèlement envers Jodie Foster. Il était venu à harceler l’actrice par lettre jusqu’à ce que, convaincu que s’il devenait un personnage célèbre, elle ferait attention à lui, il décida de mettre en œuvre son plan d’assassinat du président Reagan.

De nombreuses années plus tard, Paul Schrader a avoué qu’il avait menti au FBI lorsqu’il avait été interrogé à cause de la tentative d’assassinat. Le scénariste de Taxi Driver a déclaré aux fédéraux n’avoir aucune nouvelle de Hinckley mais en fait il avait reçu plusieurs lettres du criminel lui demandant ce qu’il fallait faire pour connaître Jodie Foster. Schrader admet avoir menti pour éviter davantage de problèmes avec la police. « Nous aurions répondu à d’innombrables questions sur les lettres que nous avons mises à la poubelle et nous ne nous souvenons même pas bien de ce qui était écrit. »

La bande originale de Taxi Driver était la dernière œuvre du célèbre Bernard Herrmann qui avait déjà collaboré avec Scorsese dans Bad Streets. Lorsque le cinéaste l’a appelé pour commander la musique, Hermann a répondu, je ne fais pas de films sur les taxis. Martin Scorsese n’a pas perdu courage et lui a envoyé le script. Hermann a accepté dès qu’il avait lu comment Travis mettait du cognac dans le bol de céréales pour le petit déjeuner et après un processus de composition quelque peu compliqué, il avait enregistré la musique en seulement deux jours. Herrmann est décédé quelques heures à peine après avoir terminé les sessions d’enregistrement de la partition. Il avait 64 ans et menait une carrière prestigieuse grâce à ses compositions pour Orson Welles et Alfred Hitchcock.

« Je ne pense pas que Taxi Driver ait réussi à faire un sou au box office » a déclaré Scorsese. Le film a coûté 1.3 million de dollars et n’a collecté que 28.3 millions de dollars aux États Unis. Taxi Driver a également été la première palme d’or de Martin Scorsese et a également été nommé pour quatre Oscars, sans distinction entre Scorsese et Schrader pour les prix du meilleur film, meilleur acteur, meilleur second rôle féminin et meilleure musique originale. Mais c’est un certain Rocky était le plus fort cette année là.

Cela fait des années que l’on spécule sur la fin du film, sur le fait qu’il s’agisse d’un rêve et que Travis est en train de rêver au moment où il est sur le point de mourir. Mais Scorsese et Schrader ont répété que le protagoniste est toujours en vie et qu’ils voient cette fin comme une reprise de l’histoire de Travis, qui se termine comme seule et alignée comme au début du film, une bombe sur le point d’exploser. « J’ai toujours pensé que le dernier plan de Taxi Driver pourrait faire partie de la première scène du film et que l’histoire pourrait recommencer encore et encore », a déclaré Schrader.

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