Immédiatement après l’explosion du 26 avril 1986, peu de gens étaient prêts à supporter les niveaux de rayonnement énormes et à documenter la catastrophe mais le photographe russe Igor Kostin l’a fait. Dans les années qui ont suivi, il a continué à suivre de près les récits politiques et personnels de personnes touchées par la catastrophe, en publiant un livre de photos intitulé Tchernobyl, Les confessions d’un journaliste. Ses images d’un garçon déformé ont même conduit à l’adoption de l’enfant de Tchernobyl au Royaume Uni.

27 avril 1986 :la première photo du réacteur à 16 heures, 14 heures après l’explosion. Elle a été prise du premier hélicoptère à survoler la zone sinistrée pour évaluer les niveaux de rayonnement. La vue est brumeuse à cause des radiations ce qui explique également pourquoi la photo n’a pas été prise trop près de la fenêtre. Plus tard, les experts ont mesuré qu’à 200 mètres au dessus du réacteur, les niveaux atteignaient 1 500 rems alors que leurs compteurs ne pouvaient pas mesurer au delà de 500 rem.

Mai 1986 : un hélicoptère décontamine le site de la catastrophe. Après l’explosion, la centrale nucléaire était recouverte de poussière radioactive. Des avions et des hélicoptères ont survolé le site, pulvérisant un liquide de décontamination collant qui fixait le rayonnement au sol. Des ouvriers appelés liquidateurs ont ensuite roulé les restes séchés comme un tapis et enterré les déchets nucléaires.

Mai 1986 : dans la zone interdite de 30 km autour du réacteur, les liquidateurs mesurent les niveaux de radiation dans les champs voisins à l’aide de compteurs de radiation obsolètes, de tenues de guerre anti chimiques qui n’offrent aucune protection contre la radioactivité et de masques anti effraction. Les jeunes plantes ne seront pas récoltées mais utilisées par les scientifiques pour étudier les mutations génétiques chez les végétaux.

Mai 1986 : après l’évacuation de Tchernobyl le 5 mai 1986, les liquidateurs éliminent la poussière radioactive des rues à l’aide d’un produit appelé bourda, qui signifie mélasse. Tchernobyl comptait environ 15 000 habitants avant l’accident.

Juin 1986 : les poissons morts sont capturés dans un lac artificiel situé sur le site de Tchernobyl utilisé pour refroidir les turbines. Les poissons, morts de l’exposition aux radiations, sont anormalement grands et flasques. Ils ont sauté hors du lac où ils pourraient être ramassés à mains nues.

Juin 1986 : les restes du réacteur numéro 4 vus du toit du troisième réacteur.

Été 1986 : la majorité des liquidateurs étaient des hommes appelés des réserves militaires en raison de leur expérience des opérations de nettoyage ou des unités de protection chimique. L’armée n’ayant pas les uniformes adéquats pour pouvoir être utilisée dans des conditions radioactives, les membres de l’enrôlement ont dû assembler leurs propres vêtements confectionnés à partir de feuilles de plomb de 2 à 4 mm d’épaisseur. Ces feuilles ont été coupées aux dimensions voulues pour former des tabliers recouvrant leurs corps devant et derrière, en particulier pour protéger la colonne vertébrale et la moelle osseuse. « Les plus malins ont également ajouté une feuille de vigne pour plus de confort », a déclaré Kostin.

Septembre 1986 : les liquidateurs nettoient le toit du réacteur 3. Initialement, les travailleurs ont essayé de nettoyer les débris radioactifs à l’aide de robots ouest allemands, japonais et russes mais ils ne pouvaient pas supporter les niveaux extrêmes de rayonnement. Les employés ne pouvaient rester plus de 40 secondes avant que la dose de rayonnement reçue atteigne le maximum qu’un humain pouvait recevoir durant toute sa vie. De nombreux liquidateurs sont décédés ou souffrent de graves problèmes de santé.

Octobre 1986 : pour marquer la fin des opérations de nettoyage sur le réacteur 3, les autorités ont ordonné à trois hommes de fixer un drapeau rouge au sommet de la cheminée, un groupe de liquidateurs avait déjà fait deux tentatives infructueuses par hélicoptère. Les trois hommes ont donc dû monter par un escalier en colimaçon de la cheminée de 78 mètres malgré des niveaux de rayonnement dangereux. Alexander Yourtchenko, expert en radiations, portait la perche, suivi de Valéri Starodoumov avec le drapeau tandis que le lieutenant colonel Alexander Sotnikov montait avec la radio. L’opération n’a duré que 9 minutes compte tenu des niveaux élevés de rayonnement. À la fin, le trio a été récompensé par une bouteille de Pepsi, un luxe en 1986 et un jour de congé.

Novembre 1986 : Hans Blix, au centre, directeur de l’Agence internationale de l’énergie atomique, regarde une vidéo détaillant les opérations de nettoyage en compagnie de membres d’une commission gouvernementale. Blix est devenu une figure centrale du nettoyage après la catastrophe, visitant plusieurs fois le site de Tchernobyl et supervisant la construction du sarcophage.

Janvier 1987 : dans une unité de radiothérapie spécialisée située à Moscou, un liquidateur est examiné par un médecin dans une salle stérile et climatisée après une opération.

Août 1987 : l e village de Kopachi est enterré maison après maison. Il était situé à 7 km du réacteur de Tchernobyl qui abritait la salle de contrôle et la zone de décontamination dans les mois qui ont suivi la catastrophe. Un bulldozer creusait une grande tranchée devant chaque maison avant d’enterrer le bâtiment et de le recouvrir de terre et d’aplanir le sol. Des villages entiers ont été enterrés de cette façon.

Été 1987 : les experts en génétique et en botanique ont noté que de nombreuses plantes avaient été victimes de gigantisme l’année suivant la catastrophe. Ces plantes monstrueuses ont été rapidement éliminées par sélection naturelle.

1988 : des proches assistent aux funérailles de l’expert en radiations Alexander Goureïev, l’un des liquidateurs qui ont nettoyé le toit du réacteur 3. Ces experts ont souvent été qualifiés de cats toit. Goureïev est décédé des suites d’une maladie liée aux radiations.

1988 : Kostin a découvert cet enfant difforme dans une école spéciale pour enfants abandonnés en Biélorussie. La photo a été publiée dans la presse biélorusse locale et le garçon surnommé l’enfant de Tchernobyl. Il a ensuite été imprimé dans le magazine allemand Stern et est devenu une image de renommée mondiale. L’enfant a été adopté par une famille britannique, a subi plusieurs opérations et mène maintenant une vie relativement normale.

Août 1989 : les manifestants à Kiev demandent au gouvernement de rendre publics les documents secrets de Tchernobyl. Une bannière dit, « Nous exigeons un procès de Nuremberg pour Tchernobyl ». De nombreuses régions touchées sont représentées par leurs drapeaux nationaux tels que le drapeau vert de la Biélorussie, les drapeaux bleu et jaune de l’Ukraine et le drapeau tricolore russe.

Décembre 1989 : des pommes contaminées sont suspendues à un arbre dans un rayon de 30 km autour du site nucléaire, trois ans après l’explosion.

1992 : une villageoise qui refuse de quitter sa maison dans la zone interdite continue de vivre de la terre malgré une forte concentration de césium 137 radioactif dans le sol.

1992 : la ville évacuée de Pripyat. Avant la catastrophe, elle abritait 47 000 habitants dont 17 000 enfants. En raison de sa contamination par les isotopes du plutonium, Pripyat ne peut être habité avant 24 000 ans. Construite pour accueillir les travailleurs de Tchernobyl dans les années 1970, elle comptait parmi les plus jeunes villes de l’URSS avec une moyenne d’âge de 26 ans. D’autres évacuations non officielles ont également eu lieu, notamment à Kiev, où des enfants auraient été mis dans des trains. en grand nombre.

Été 1991 : on peut voir Kostin ici, reflété dans la fenêtre d’un poste de contrôle situé à l’entrée de Pripyat. La ville fantôme contenait des niveaux de rayonnement très élevés de 171 microroentgen/heure cinq ans après la catastrophe.

12 octobre 1991 : peu de gens savent qu’une deuxième explosion a eu lieu à la centrale nucléaire de Tchernobyl le 11 octobre 1991 dans le hall de la turbine du réacteur 2. Des amis liquidateurs ont pris contact avec Kostin, qui s’est immédiatement rendu sur les lieux accompagné de son épouse, Alla, qui s’inquiétait trop de rester à la maison. Elle a passé toute la nuit à un poste de contrôle car elle n’était pas autorisée à entrer. Le toit a été arraché mais, heureusement, il n’y a pas eu de fuite radioactive.

Juin 1992 : Kostin visite à nouveau la salle des machines sous le sarcophage du réacteur 4.

1997 :
l’ancien directeur du site de Tchernobyl, Viktor Bryukhanov, avec son épouse dans leur appartement, à son retour chez lui après avoir purgé une peine de dix ans d’emprisonnement pour son implication dans la catastrophe.

1988 : Jitomir, Ukraine. Des champs contaminés, abandonnés et une route désaffectée se trouvent dans la zone interdite autour du site de Tchernobyl.

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