A priori, il peut paraître étonnant que ABBA fasse partie de l’histoire du rock. Et pourtant, seuls les Beatles ont vendu plus de disques que ABBA. Alors, comment le quatuor suédois est-il devenu l’un des groupes les plus aimés que le monde ait jamais vu ?

Ils ont peut-être récolté plus de 380 millions de ventes d’albums, enregistrant huit records de numéro un au Royaume Uni consécutifs en seulement six ans mais les choses n’ont pas toujours été faciles pour Agnetha Fältskog, Björn Ulvaeus, Benny Andersson et Anni-Frid Lyngstad dont les initiales forment l’acronyme ABBA. Ils ont chacun eu une carrière dans la musique avant ABBA mais n’ont obtenu qu’un succès régional. Et même si l’Eurovision leur a donné une percée internationale, ce n’est pas avant un certain nombre de tentatives infructueuses de représenter la Suède au concours. Quand ils l’ont finalement fait, ouvrant la voie à cette performance d’assaut de Waterloo lors de la finale de 1974 à Brighton, ABBA était prêt à affronter le monde.

Ils étaient certainement accrocheurs. Leur sens de la robe flamboyante, toutes pailletées, étoilées et étincelantes, était censé être un sous produit particulier de la loi fiscale suédoise où les vêtements qui ne pouvaient être portés que sur scène plutôt que dans la rue, étaient moins coûteux. Mais cela allait tellement plus loin que ça. Avec leur écriture, ABBA a puisé dans Schlager, la forme de musique pop décontractée et sans bruit déjà si populaire en Scandinavie et en Europe continentale. Pour l’oreille inexpérimentée, leur son était familier et immédiatement sympathique.

Qu’est-ce qui a fait ressortir leur musique ? D’une part, l’écriture de chansons était méticuleuse et ces arrangements ambitieux et complexes ont été réalisés en studio grâce à des techniques révolutionnaires. Inspiré par le soi-disant Wall of Sound de Phil Spector, l’ingénieur de studio d’ABBA, Michael Tretow, a conçu une forme de double suivi dans laquelle les instruments et le chant étaient superposés, forgeant un son bien plus grand que la somme de ses parties.

Mais encore plus proche du cœur de celui-ci était la mélancolie incontournable d’ABBA. C’est peut-être parce qu’ils viennent d’une partie de la Suède où il fait noir avant 15 heures en hiver mais il y a un fil sombre qui traverse à peu près toute la musique d’ABBA. Même si Dancing Queen parle d’un endroit où, avec un peu de musique rock, tout va bien, il ne peut échapper au mal de tristesse du refrain. Ils étaient passés maîtres dans l’art de délivrer la joie dans une tonalité mineure. Si vous vous êtes déjà demandé pourquoi les chansons ABBA sont si brillantes, c’est la raison.

Finalement, l’équilibre entre joie et désespoir a commencé à basculer vers ce dernier avec les mariages entre Fältskog et Ulvaeus, et Lyngstad et Andersson s’effondrant. Les tensions se manifestent à travers la musique, les albums Super Trouper et The Visitors, de 1980 et 1981, sont les plus sombres de leur discographie. Malgré cela, ils ont toujours pu saisir certains de leurs meilleurs travaux, The Winner Takes It All est superbement déchirant.

En 1982, ABBA s’est séparé. Dans le contexte de la musique moderne, ils ont été rejetés comme un retour en arrière des années 70 et pour le reste de la décennie, sont devenus une réflexion après coup. Sans la communauté gay, qui a continué son adoration pour ABBA dans les bars et sur la scène des dragsters, ils auraient bien pu disparaître pour de bon.

Mais ils ne l’ont pas fait et dans les années 90, ils ont été relancés. Leur album de 1992, Gold, a connu un succès mondial. Puis il y a eu Mamma Mia ! en 1999, la comédie musicale jukebox qui a pris d’assaut le West End et Broadway. Les deux versions cinématographiques de Mamma Mia !, sorties en 2008 et 2018, ont fait ensemble près de 900 millions de dollars au box-office du monde entier, ce qui n’est pas rien à l’échelle du cinéma et leur a offert un retour en grâce ainsi que des rumeurs d’une possible reformation.

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