Trente ans avant que le réacteur nucléaire de Tchernobyl n’explose, ce qui est devenu l’un des accidents nucléaires les plus dévastateurs de l’histoire, un autre accident majeur dans une centrale nucléaire soviétique a eu lieu. Les autorités l’ont étouffé pendant plus de trois décennies.

L’accident s’est produit à Mayak, l’une des plus grandes installations nucléaires russes située près de la ville de Kyshtym dans le district de Tcheliabinsk situé dans les montagnes du sud de l’Oural. L’installation a été construite peu de temps après la fin de la seconde guerre mondiale pour accueillir le programme nucléaire émergent soviétique. Son objectif principal était de produire du plutonium destiné à la fabrication d’armes nucléaires.

Le programme nucléaire soviétique a démarré lentement. Les dirigeants soviétiques ne faisaient pas beaucoup confiance à l’énergie nucléaire. Les scientifiques soviétiques eux mêmes pensaient que les armes atomiques étaient irréalisables et que, outre le fait qu’elles avaient une valeur académique, la recherche nucléaire n’avait aucune application pratique. En conséquence, la plupart des recherches effectuées sur le sujet étaient non classifiées et publiées dans le domaine public dans des revues spécialisées accessible au grand public. Seul un physicien russe, Georgy Flyorov, a constaté l’absence totale d’articles sur la science nucléaire émanant de scientifiques allemands, britanniques et américains et savait que quelque chose n’allait pas. Flyorov a exhorté Staline à relancer le programme nucléaire soviétique. Le grand dirigeant l’avait fermé et avait envoyé ses scientifiques travailler dans l’industrie métallurgique et minière.

Mayak a été construit en 1948 en toute hâte. Les Soviétiques avaient beaucoup de retard à rattraper. Lavrentiy Beria, maréchal de l’Union soviétique, chef de la police secrète et responsable du programme nucléaire, a contraint plus de 40 000 prisonniers et prisonniers de guerre du Goulag à construire l’usine et la ville fermée d’Ozersk. Mayak devait être le plus grand réacteur nucléaire de Russie. L’usine couvre plus de 90 kilomètres carrés et est entourée d’une zone d’exclusion de 250 kilomètres carrés. C’était assez grand pour être une ville mais Mayak et Ozersk étaient introuvables sur les cartes publiques soviétiques. Son existence et son emplacement ont été gardés secrets.

Dès le début, Mayak était une installation dangereuse. Peu d’attention a été accordée à la sécurité des travailleurs ou à l’élimination responsable des déchets. Les résidus radioactifs produits à partir du combustible nucléaire usé étaient stockés sous terre mais lorsque le site était à court d’espace, au lieu de suspendre la production jusqu’à ce que de nouvelles installations souterraines puissent être construites, les matières hautement radioactives étaient déversées dans la rivière Techa où plus de cent mille personnes vivaient dans des communautés situées en aval. De plus, les réacteurs ont été refroidis à l’aide de l’eau du lac Kyzyltash dans un système de refroidissement à cycle ouvert où l’eau contaminée a été rejetée directement dans le lac. En quelques années, la campagne et tous les plans d’eau autour de Mayak ont été gravement contaminés.

Des protocoles de sécurité inappropriés ont entraîné plusieurs accidents mortels. L’un des premiers accidents recensés s’est produit en 1953 mais est passé inaperçu jusqu’à ce qu’un travailleur soit atteint d’une grave maladie liée aux radiations nécessitant une amputation des deux jambes. L’accident le plus notable, le désastre de Kyshtym, s’est produit le 29 septembre 1957 lorsque le système de refroidissement de l’un des réservoirs de stockage de déchets est tombé en panne mais n’a pas été détecté jusqu’à ce que le réservoir explose avec une force équivalente à environ 70 tonnes de TNT. Bien que l’explosion n’ait pas fait de victimes immédiates, la violence a envoyé un panache de retombées radioactives s’élevant dans le ciel à une altitude d’un kilomètre.

Cet après midi là, les habitants du district de Tcheliabinsk ont ​​remarqué des couleurs inhabituelles dans le ciel. La presse locale a spéculé sur les lumières polaires apparaissant exceptionnellement très au sud. En raison du secret entourant Mayak, ces villageois n’ont pas été informés de l’accident. Les jours suivants, le nuage radioactif a dérivé vers le nord est sur des centaines de kilomètres contaminant une zone de 15 000 à 20 000 km 2 et mettant en danger la vie de 270 000 personnes.

Des informations vagues sur un éventuel accident catastrophique ont commencé à paraître dans la presse occidentale dès 1958. Un journal de Copenhague a tout d’ abord relaté l’histoire en alléguant que c’était un facteur de la décision soviétique de suspendre unilatéralement les essais nucléaires en mars de cette année. Un an plus tard, un autre compte rendu parut dans un journal autrichien. Ces informations ont été systématiquement démenties par les responsables du gouvernement soviétique. La situation n’est devenue assez claire qu’en 1976 lorsque Zhores Medvedev, un biologiste soviétique en exil résidant en Angleterre, a publié une série d’articles sur le désastre dans New Scientist.

Les allégations de Medvedev ont été corroborées par un récit de Lev Tumerman, un scientifique soviétique qui, en 1960, a traversé la zone supposée contaminée. Tumerman, qui émigra plus tard en Israël, écrivit des lettres au Jerusalem Post et au London Times. « À environ 100 kilomètres de Sverdlovsk, un panneau routier avertissait les conducteurs de ne pas s’arrêter pendant les 20 ou 30 prochains kilomètres et de circuler à toute vitesse. De part et d’autre de la route, à perte de vue, la terre était morte. Pas de villages, pas de villes, seulement des cheminées de maisons détruites, pas de champs ou de pâturages cultivés, pas de troupeaux, pas de gens, rien. »

Dans une correspondance personnelle avec des chercheurs du laboratoire national de Los Alamos, Lev Tumerman a en outre déclaré, « Ce que j’ai vu personnellement, c’est un vaste territoire aux alentours de Sverdlovsk, pas moins de 100 à 150 km 2 et probablement beaucoup plus, dans lequel toute activité humaine normale est interdite, les personnes évacuées et les villages rasés, évidemment pour empêcher les habitants d’y retourner. Il n’y avait pas d’agriculture ou d’élevage, la pêche et la chasse étaient interdites. »

Ces rapports n’étaient toutefois aux yeux de la communauté scientifique que des rumeurs. En l’absence d’informations vérifiables, beaucoup doutaient du récit de Medvedev. Bien que l’existence d’une vaste zone contaminée ait été confirmée par un rapport préparé par des chercheurs du Oak Ridge National Laboratory dans le Tennessee, aucune preuve concrète n’a été trouvée indiquant que la contamination avait été causée par un accident nucléaire. Ce n’est que lors de l’éclatement de l’Union soviétique que l’ampleur réelle de l’accident est apparue.

Le nombre réel de victimes de la catastrophe de Kyshtym est difficile à évaluer, en partie à cause du secret et en partie parce que l’installation de Mayak avait déjà contaminé la région en rejetant régulièrement des quantités dangereuses de déchets radioactifs dans l’environnement pendant de nombreuses années. Selon Zhores Medvedev, la catastrophe de Kyshtym était pire que celle de Tchernobyl en raison de la libération d’une plus grande quantité de substance radioactive, le strontium 90, que celle de Tchernobyl. Les cas de cancers, de malformations congénitales et d’autres problèmes de santé majeurs demeurent élevés parmi les habitants de la région à ce jour.

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