Lorsque le photographe David McMillan s’est rendu pour la première fois dans la ville de Pripyat en 1994, il s’attendait à ce que ses mouvements soient limités. À peine huit ans auparavant, un réacteur de la centrale nucléaire de Tchernobyl, située à proximité, avait explosé, forçant une évacuation à l’échelle de la région et provoquant des retombées radioactives dans toute l’Europe.

Pourtant, le photographe n’était pas seulement libre d’errer dans la zone d’exclusion de Tchernobyl, qui reste largement inhabitée à ce jour, mais il a pu se rendre à quelques mètres du réacteur endommagé. « Le défi consistait à trouver des personnes capables de me faire entrer », se souvient-il. « Je ne savais pas où aller, j’étais à la merci des chauffeurs et de mon interprète. Je n’avais aucun sens réel du danger », a-t-il ajouté. « Les gens m’ont juste dit que certaines zones étaient fortement contaminées et que je ne devrais peut-être prendre qu’une minute ou deux pour les photographier. »

Ce premier voyage a abouti à une série d’images étranges documentant des bâtiments abandonnés, des terrains de jeux envahis par la végétation et des véhicules abandonnés après le nettoyage. Cela a également suscité une curiosité qui, au cours du prochain quart de siècle, ramènera le photographe canadien dans la région plus de 20 fois. Il a depuis publié 200 de ses photos dans le livre Growth and Decay, Pripyat and the Thernobyl Exclusion Zone. Elles offrent un regard étonnant sur une ville fantôme en grande partie intacte depuis la catastrophe, tout en explorant le pouvoir durable de la nature et l’inévitabilité du déclin.

Pripyat, dans l’actuelle Ukraine, faisait partie de l’Union soviétique au moment de la catastrophe d’avril 1986. Construite au cours de la décennie précédente pour desservir la centrale électrique et ses travailleurs, la ville abritait autrefois environ 50 000 personnes . « Cela a dû être magnifique », a déclaré McMillan, qui a étudié les images d’archives de la région. « Elle était considérée, à l’époque, comme l’une des plus belles villes de l’Union soviétique. Il y avait beaucoup d’écoles et d’hôpitaux, et des installations pour le sport et la culture, donc c’était une sorte de ville vitrine. » Ces équipements sont maintenant abandonnés, victimes de la décomposition, de la rouille et du pillage. De nombreuses photos de McMillan, qu’elles montrent des piscines vides ou des églises désertes, révèlent à quel point la ville a été soudainement évacuée.

« Dans les écoles, c’était comme si les élèves venaient de partir pour l’après-midi », a-t-il déclaré. « Il y avait encore des registres des enseignants, des manuels, des illustrations d’élèves et des choses comme ça. » Les bâtiments servaient donc en quelque sorte de capsules temporelles. Des images montrant des portraits fanés de Marx et Engels ou le buste de Lénine dans une cour négligée, capturent un moment particulier de l’histoire politique.
Mais ils démontrent également la puissance du temps. Dans certains cas, McMillan a photographié le même endroit plusieurs fois, au cours de nombreuses années, pour mettre en évidence la détérioration de l’environnement bâti. L’un des exemples les plus marquants est une série d’images prises dans une cage d’escalier de maternelle. Le premier, capturé en 1994, représente des drapeaux aux couleurs vives des anciennes républiques soviétiques apposés sur un mur pelé. Au moment de la dernière photographie, prise en novembre 2018, il n’en reste qu’une et elle a été endommagée et décolorée au-delà de toute reconnaissance.

« Si vous tombiez dessus, vous ne sauriez pas ce que c’était, vous ne verriez même pas que cela aurait pu être la représentation d’un drapeau », a déclaré McMillan. « Cela m’a semblé symbolique de la façon dont notre propre mémoire de l’ère soviétique disparaît dans l’histoire. » Les photos des terrains de jeux et des toboggans fournissent également des symboles pertinents du temps qui passe. Les enfants qui y jouaient autrefois seront désormais dans la trentaine ou la quarantaine. « Entrer dans certaines des écoles maternelles, où il y avait tant de restes d’enfants et sachant que l’incidence du cancer de la thyroïde a augmenté à cause de l’accident, a déclenché une autre sorte de réponse émotionnelle. Mais il y a probablement une beauté inévitable et je suis réticent à le dire la beauté de la décomposition », at-il ajouté. « J’ai trouvé que les murs avaient en quelque sorte mûri. »

Comme le suggère le titre de son livre, Growth and Decay, McMillan s’intéresse à la fois au retrait de l’humanité et à la réapparition de la nature. Les paysages sur ses photos, bien que sombres, présentent des plantes et des arbres en fleurs qui éclatent à travers des structures artificielles. « Les gens n’étaient pas là et quand la nature n’était pas coupée et cultivée, elle est devenue sauvage et s’est reconstituée », a déclaré le photographe. « Je suppose que c’était encourageant de voir ce genre de repousse et inévitable de voir la culture disparaître. »
« Il y a eu un repeuplement d’animaux et quelqu’un m’a même dit que l’observation des oiseaux y est parmi les meilleures d’Europe. »

Les images de McMillan présentent également des portraits de personnes qu’il a rencontrées dans la zone d’exclusion, y compris des ingénieurs, des ouvriers et des scientifiques chassant la faune pour mesurer le rayonnement dans leurs organes. Une image, prise en 1995, montre une femme retournant dans son village pour nettoyer des tombes ancestrales. Ayant rencontré tant de rapatriés, McMillan est relativement détendu quant aux implications possibles pour sa propre santé. Aujourd’hui âgé de 70 ans, il visite généralement une semaine à la fois, ce qui signifie qu’il a passé des mois à l’intérieur de la zone d’exclusion de Tchernobyl. L’un de ses guides d’origine a contracté un lymphome depuis son départ d’Ukraine pour le Canada, bien que le photographe ait déclaré qu’il n’était pas clair si les radiations étaient à blâmer. « Le problème avec les radiations, c’est qu’elles sont intangibles », a déclaré McMillan. « Quand j’ai apporté un dosimètre avec moi à une occasion, les niveaux de rayonnement étaient si irréguliers. Ils n’étaient pas les mêmes dans toute la zone d’exclusion, c’est très variable. »

Comme la contamination diminue d’année en année, le risque diminue également, a expliqué le photographe. Un sarcophage nouvellement construit, connu sous le nom de nouveau confinement sûr de Tchernobyl, entoure maintenant le réacteur, remplaçant l’enveloppe de béton temporaire érigée pour la première fois en 1986 pour contenir les retombées. Les touristes sont également un spectacle de plus en plus courant, selon McMillan, qui rencontre parfois des bus lors d’excursions d’une journée depuis la capitale ukrainienne Kiev. L’année dernière, un groupe d’artistes a même organisé une rave à Pripyat, le site devenant rapidement ce que le photographe appelait un Disneyland noir en quelque sorte. « Il y a des gens qui vivent dans certaines zones à proximité qui sont moins contaminées, donc je ne me suis jamais inquiété », a-t-il déclaré. « Maintenant, un danger plus réel est que les bâtiments s’effondrent. Ils semblent parfois délicats et quand vous les traversez, vous ne savez tout simplement pas ce qui pourrait arriver. »

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