Dans la banlieue de Kiev, quelque part entre les stations de métro Nyvky et Sviatoshyn de la ville, se trouve un bâtiment industriel terne que vous pourriez traverser mille fois sans deviner qu’il renferme un secret extraordinaire. À l’intérieur se trouve le chapitre inachevé de l’un des plus grands exploits de l’aviation soviétique jamais conçu. Le seul indice est la taille du bâtiment parce qu’il contient quelque chose d’aussi vaste, le plus grand avion qui n’ait jamais été construit. L’appareil est un Antonov An-225, conçu par les ingénieurs soviétiques à l’époque des derniers jours de la guerre froide, comme un gigantesque cheval de bataille contre la pesanteur qui aiderait le communisme à poursuivre sa course dans l’espace et à affirmer la domination du ciel par l’Est.

Un seul An-225 a été construit par la société Antonov basée à Kiev, qui a conçu le projet. Nommé romantiquement Mriya, rêve en Ukrainien, il a pris son envol pour la première fois en 1988 et est en service depuis, attirant des foules d’admirateurs partout où il déploie ses énormes ailes. La construction a commencé sur un deuxième avion, un frère de ce leviathan aérien. Mais alors que Mriya bat des records du monde dans les cieux, son jumeau est toujours en pièces, ne pouvant que rêver de quitter le sol. Le destin du frère caché de Mriya est une histoire fascinante sur de grandes ambitions et des frustrations encore plus grandes dans l’histoire mouvementée de l’Ukraine moderne après la chute de l’Union soviétique. L’histoire n’est pas terminée puisque Antonov reste optimiste, le deuxième An-225 sera lancé.

Atteindre le hangar de l’An-225 implique d’être escorté en voiture dans le vaste paysage industriel à l’ouest de Kiev occupé par Antonov. Entrer dans le bâtiment, c’est comme entrer dans une cathédrale mécanique, c’est étonnamment calme et tranquille. L’espace caverneux et sans fin engloutit les machines et les pièces d’avion qui s’y trouvent. Les travailleurs peuvent parfois être aperçus au loin mais le son de leur activité est perdu, absorbé par la structure métallique géante. L’immense fuselage de l’An-225 inachevé domine tout. C’est une bête. Si jamais il est terminé, il aura une longueur de 84 mètres soit 9 mètres de plus que le plus grand avion de passagers au monde, le superjumbo Airbus A380. C’est un spectacle impressionnant, même s’il est légèrement déprimant de voir cet avion potentiellement majestueux en morceaux. Les ailes qui lui donneraient une portée de 8.,4 mètres ne sont pas attachées et s’étendent sur un côté. Le train avant, mécanisme de la taille d’une maison, est également à proximité.

L’histoire de l’An-225 commence dans les années 1960 et 1970 lorsque l’Union soviétique était aux prises avec une course à l’espace avec les États Unis. Vers la fin des années 1970, le transport de lourdes charges de leurs lieux de rassemblement au cosmodrome de Baïkonour, le vaste port spatial dans les déserts du Kazakhstan, a servi de tremplin au pionnier du voyage dans l’espace de Youri Gagarine en 1961. La cargaison en question était la navette Bourane, la réponse de l’Union soviétique à la navette spatiale de la NASA. Comme il n’y avait à l’époque aucun avion capable de le transporter, la compagnie Antonov fut chargée de le développer. Le méga avion An-225 est apparu, l’avion le plus puissant jamais mis en service. Le 21 décembre 1988, trois ans après sa conception, Mriya transporta en toute sécurité le vaisseau spatial Buran à Baïkonour.

À ce jour, Mriya reste l’avion le plus lourd jamais construit. Propulsé par six moteurs à double flux, il a une charge utile maximale de 250 tonnes qui peut être transportée à l’intérieur ou à l’arrière. Il possède la plus grande envergure de tous les avions en service opérationnel. En raison de sa taille, les pilotes ont besoin d’une formation spéciale pour faire face aux défis de la manœuvre de l’An-225. L’un des inconvénients de l’avion est sa capacité à exécuter une soi disant danse d’éléphant, terme utilisé en aviation lorsque le train avant se met à genoux pour faciliter le chargement de la cargaison. Avec le succès déclaré de Mriya, l’Union soviétique a pris de l’avance en prévoyant de construire trois autres An-225. La construction du deuxième a commencé en 1989 alors que les attentes étaient tout aussi élevées. Puis l’histoire est intervenue.


En 1991, l’Union soviétique s’est effondrée, entraînant avec elle le programme spatial soviétique. Dans le chaos qui a suivi, la production s’est poursuivie sur le deuxième avion mais elle a finalement été interrompue en 1994. Alors que son constructeur Antonov est passé avec succès du communisme au capitalisme, la fin du financement soviétique pour le projet ambitieux de mégaplan signifie que l’avion inachevé le resterait. L’évolution du paysage géopolitique a fait que Mriya n’était plus d’actualité. Alors que la rivalité technologique des deux superpuissances mondiales se terminait abruptement, la course à la construction de symboles de statut d’ingénierie plus grands et plus puissants était terminée. Les capacités impressionnantes de l’An-225 ont soudainement été jugées excessives pour le monde de l’aviation moderne et un seul avion gigantesque était suffisant. Avec très peu de charges utiles surdimensionnées nécessitant un transport, un autre Antonov, l’An-124 Ruslan d’une capacité de 150 tonnes, effectuait la majeure partie du travail. En outre, lorsque l’Ukraine a été plongée dans une révolution en 2014 qui l’a opposée à la Russie, elle a perdu un fournisseur clé de pièces et d’équipements, posant un autre point d’interrogation sur l’avenir du second An-225.

Antonov, cependant, dit que la finition de la construction devrait être relativement simple. L’intérêt croissant du secteur privé pour l’exploration spatiale, le tourisme, les communications et la perspective de lourdes charges utiles nécessitant un moyen de transport peut encore décider du sort de l’avion. « Lorsqu’il sera nécessaire de résoudre un tel problème, le second avion sera achevé et les investisseurs viendront », a déclaré Gennadiy Silchenko, directeur du programme An-225 d’Antonov. Aujourd’hui, le deuxième An-225 est achevé à environ 70 %. Tous les composants essentiels de sa superstructure ont été fabriqués y compris le fuselage, les ailes, le train avant et la queue.

En examinant le puzzle géant des pièces d’avion, Silchenko a insisté sur le fait qu’elles pourraient être assemblées rapidement si un financement suffisant, entre 250 et 350 millions de dollars, arrivait. Une fois l’investissement réalisé, les pièces existantes seront connectées, le panneau de commande développé et le stabilisateur horizontal terminé. Ensuite, le deuxième An-225 serait prêt pour la conquête du ciel. Silchenko ajoute que, comme il a été conservé dans un état satisfaisant, l’avion achevé sera comme neuf, sans limitation de ses capacités. L’assemblage a presque eu lieu en 2016 lorsque la Chine a exprimé son intérêt à achever la construction mais en raison des difficultés liées au transport des pièces de l’avion sur le sol chinois, cela n’est jamais arrivé. Silchenko a déclaré que bien que la société soit toujours ouverte à différentes options, l’avion pourrait être assemblé et complété avec succès uniquement à Kiev. Si jamais il devait quitter Kiev, le deuxième An-225 ferait certainement sensation.

En raison de sa conception et de sa taille, Mriya est un culte parmi les amateurs d’avions qui se rassemblent souvent pour le voir atterrir et décoller pendant des vols commerciaux. Une foule de plus de 15 000 spectateurs est venue à l’aéroport de Perth, dans l’ouest de l’Australie, pour assister à l’arrivée de l’avion lors d’une visite en mai 2016. Parmi les raisons de sa popularité, on peut citer les 240 records du monde, parmi lesquels figurent le transport de la cargaison commerciale la plus lourde et du plus gros chargement. Il a également participé à des opérations humanitaires. En 2010, il a transporté 110 tonnes d’équipement et de fournitures en République dominicaine afin de soutenir les efforts de secours en Haïti, son voisin, après le tremblement de terre dévastateur. Inutile de dire que Mriya a également attiré l’attention d’Hollywood. Un avion généré par CGI inspiré par le An-225 est apparu dans le film de science fiction apocalyptique 2012. Un rendu similaire a joué aux côtés de Vin Diesel dans Fast and Furious 6. L’avion a également inspiré Jetstorm, un robot à changement de forme du film Transformers de 2007.

Tags: