L'art de la décadence : les restes de Humberstone & de Santa Laura - Cabel Kawan
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L’art de la décadence : les restes de Humberstone & de Santa Laura

Les ruines de l'exploitation du sel

13 mars 2018 19:01 | Publié par | Laissez vos commentaires |

A quarante huit kilomètres à l’est de la ville d’Iquique, dans le désert d’Atacama au nord du Chili, se trouvent les restes de deux gros travaux des mines de salpêtre. Entre la fin du XIXe siècle et le début du XXe siècle, des milliers de travailleurs du Chili, du Pérou et de Bolivie ont vécu et travaillé dans l’environnement hostile de l’un des déserts les plus secs du monde. produisant des engrais et, historiquement, de la poudre à canon.

Ces gisements ont été exploités par la Bolivie, le Chili et le Pérou depuis les années 1840. Une lutte entre ces pays pour contrôler la région riche en nitrates a finalement mené à la guerre du Pacifique, 1879-1883, également connue sous le nom de guerre du salpêtre, au cours de laquelle le Chili a vaincu le Pérou et la Bolivie. Ces acquisitions ont permis au Chili de pratiquement monopoliser la production de nitrate naturel. Dans les années 1890, le Chili fournissait presque 80 % de l’azote utilisé dans le monde.

A cette époque, plus de 200 salpêtrières étaient en service dans le désert d’Atacama, toutes reliées par un système ferroviaire moderne spécialement construit. Une douzaine de compagnie telles que Chacabuco, Maria Elena, Pedro de Valdivia, Puelma et Aguas Santas surgirent, où les ouvriers vécurent et forgèrent une culture commune de Pampinos, se manifestant dans leur langue, leur créativité et leur solidarité, comme indiqué sur le site Web de l’UNESCO.

La Première Guerre mondiale a apporté des changements radicaux du côté de l’offre et de la demande du marché mondial des nitrates, le plus notable étant le passage de la consommation d’azote de l’agriculture vers la production à grande échelle de poudre et d’explosifs. Avant la guerre, l’Allemagne était le plus grand marché de nitrate chilien, mais une fois que les routes commerciales du salpêtre étaient sous contrôle britannique, le noyau des exportations de nitrate se déplaçait vers la Grande Bretagne, les États Unis et d’autres pays européens.

Refusant du nitrate naturel, l’Allemagne a intensifié ses recherches sur la production de nitrate synthétique, ce qui a permis à Fritz Haber de développer le processus de fixation de l’azote par l’ammoniac en 1913, rendant économiquement possible la production à grande échelle d’azote synthétique. Ce processus, combiné à la méthode développée par un autre scientifique russo-allemand et prix Nobel Wilhelm Ostwald, pour convertir l’ammoniac en acide nitrique, a libéré l’industrie militaire allemande de sa dépendance au nitrate chilien.

Le développement du nitrate synthétique a non seulement prolongé la guerre mais a également transformé le marché mondial de l’azote. Les nitrates synthétiques ont supplanté le salpêtre chilien comme principale source d’azote et l’industrie du salpêtre d’Amérique latine a commencé à décliner. Dans les années 1960, toutes les mines ont été fermées et vendues pour la ferraille.

Les villes fantômes de Humberstone et Santa Laura sont aujourd’hui les mieux conservées. La zone industrielle de la mine de Santa Laura a des ruines d’installations et d’équipements industriels, y compris le seul hangar de lixiviation et un broyeur de salpêtre qui restent intacts aujourd’hui. Le site de Humberstone a préservé les quartiers d’habitation, les espaces publics et les bâtiments communaux de la ville de l’entreprise. Les deux sites ont été déclarés monument national dans les années 1970 et en 2005, ils ont été déclarés Patrimoine de l’Humanité par l’UNESCO pour être les vestiges les plus représentatifs d’une industrie qui a transformé la vie d’une grande partie de la population du Chili.

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