Un maître horloger et un horloger ancien dans leur atelier familial au cœur du Jewellery Quarter à Birmingham. Les époux Craig et Rebecca Struthers restaurent des garde temps anciens et vintage et conçoivent et fabriquent leurs propres montres.

L’atelier est basé dans un bâtiment qui appartenait à James Watt, l’inventeur et l’ingénieur. « Étant un Brummie qui a vécu sur la route et a grandi avec les récits de James Watt et Matthew Boulton, pour travailler sur le site d’un endroit aussi important, ce bâtiment est un lieu privilégié », a déclaré Rebecca.

Le couple fabrique ses propres garde temps mais continue de faire des restaurations. « Nous poursuivons les travaux de restauration qui constituent notre pain et notre beurre et nous maintiennent à flot. Chaque nouvelle commission peut prendre jusqu’à deux ans et pendant que vous effectuez toute la recherche et le développement, vous ne payez pas pour des choses, vous devez faire autre chose pour vous maintenir en vie jusqu’à la fin de la tâche, » dit Craig.

Rebecca n’avait que 17 ans lorsqu’elle a commencé sa formation de bijoutier et d’orfèvre. Depuis lors, elle a suivi avec succès les cours conjoints British Horological Institute et HND, une DGA en classement des diamants et est titulaire d’une maîtrise en histoire de l’art et du design qu’elle a adaptée à l’horlogerie ancienne car aucun cours spécialisé de ce type n’existait au Royaume Uni au temps. En 2017, elle est devenue le premier horloger de l’histoire britannique à obtenir un doctorat en horlogerie.

Ils ont conçu les rendus de certains de leurs projets horlogers y compris le dernier projet de la société, appelé Project 248, leur premier mouvement interne. Le projet prendra deux ans pour se concrétiser et ils collaboreront avec environ 30 autres artisans pour fabriquer la montre.

Le projet 248 a été créé à partir du concept de deux têtes, de quatre mains et d’un tour de 8 mm. « C’est comme ça que nous sommes partis et ce qui a commencé comme une nécessité pour nous parce que nous ne pouvions tout simplement pas nous permettre d’acheter un nouveau kit. Nous aimons travailler avec ces machines et nous devons les restaurer toutes avant de pouvoir les utiliser pour fabriquer des montres. Ce sont tous des personnages et cela informe vraiment notre processus de création. Sans eux, nos montres ne se ressembleraient pas. Nous avons maintenant une identité unique et nous aurions tellement perdu si nous avions agi différemment », a déclaré Rebecca.

Cependant, le couple s’inquiète de l’avenir du quartier de la joaillerie décrit par English Heritage comme un trésor national. Les immeubles abandonnés ont été transformés en appartements et les entreprises restantes sont confrontées à une augmentation des loyers des propriétaires ou aux objections de nouveaux voisins concernant le bruit généré par leurs usines et leurs ateliers.

Lors d’une récente exposition qu’ils ont organisée, Craig et Rebecca ont rencontré de nombreux résidents locaux qui vivaient dans le quartier des bijoux depuis des années et qui ont déclaré ne pas savoir que rien avait été fabriqué là bas. « Ils ont juste pensé que c’était un joli nom ou quelque chose comme ça. Ils voient les bijouteries et pensent que le nom vient d’eux. Ils ne se rendent pas compte que les magasins ne sont apparus que dans les années 1980, avant que ce soit juste la fabrication, autrefois le plus grand centre de fabrication de bijoux au monde. »

« Nous sommes tous interdépendants, c’est ainsi que fonctionnait traditionnellement le Jewellery Quarter. Votre graveur était basé à côté de votre orfèvre, à côté de votre poseur, à côté de votre monteur et de votre lanceur et ils ont tous envoyé du travail entre eux. »

Le couple dit qu’il y a un grand esprit communautaire dans la région. Individuellement, les entreprises sont petites avec un faible chiffre d’affaires et peu d’employés mais en tant que groupe, elles dépendent les unes des autres et profitent de leur proximité. Si ce réseau disparaît, cela pourrait causer des problèmes.

« Il y a un stockiste de métaux non ferreux sur la route et il n’y a rien qu’ils ignorent sur le métal et nous pouvons simplement nous rendre dans leur atelier et leur expliquer que nous essayons de fabriquer quelque chose avec certaines propriétés et une taille particulière et de leur demander quoi faire. Ils recommandent mais ces connexions risquent d’être perdues. »

Heather Fisher, apprentie chez les Struthers, travaille à la restauration d’une horloge de tableau de bord pour une voiture Sunbeam des années 1930. Heather a rejoint la dernière année de son baccalauréat en horlogerie et a été récompensée d’un apprentissage par le trust de la bourse Elizabeth Elizabeth, ce qui lui permet de continuer à y travailler à plein temps.

« Là où des centaines de personnes exerçaient ces métiers, il y en a maintenant très peu et certaines prennent leur retraite et ne forment personne. C’est difficile parce que vous devez d’abord trouver un jeune passionné par le métier et ensuite, comment vous le payez alors qu’il ne vous rapporte pas d’argent ? C’est un engagement énorme bien que vous puissiez obtenir un financement pour l’apprentissage, le tout à un taux minimum d’un peu plus de 3 £ par heure. Vous pourriez gagner plus en travaillant en supermarché que de vous entraîner à devenir un maître artisan et je pense que la situation est triste. »

La plupart des clients de Struthers se trouvent au Royaume Uni et la base de clients s’étend lentement à l’Europe et au delà. Rebecca dit que leurs clients comprennent le processus et s’impliquent. « Ils viennent à l’atelier et nous allons parfois les visiter ou nous leur envoyons une mise à jour ou une photo d’une partie de leur montre en cours de fabrication ou de restauration. »

Craig a découvert l’horlogerie en 2004 après des années passées à jouer avec des voitures classiques, des motos et des scooters. Étudiant à l’école de bijouterie du Birmingham Institute of Art and Design, il s’est taillé une réputation de patience incroyable pour les réparations complexes de montres anciennes compliquées.

Fabriquer une lunette de boîtier de montre avec Barney, un tour Pultra de 10 mm de fabrication anglaise des années 1950. Craig affirme que la tendance actuelle est d’abandonner le côté artisanal et de se tourner vers les technologies les plus récentes. « Ce serait beaucoup mieux si les gens pouvaient mélanger les deux car cela impliquerait le cœur et l’âme des créateurs puis la machine supprimant certains éléments qui ne sont pas nécessairement nécessaires à la main. »

Rebecca ajoute, « Nous perdons beaucoup de compétences traditionnelles dans cette industrie et dans l’industrie de la bijouterie et d’autres métiers du patrimoine, des choses simples comme la soudure, le perçage de scie et le limage. Cela semble idiot mais les gens ne savent pas ou n’ont pas la patience de s’asseoir toute la journée pour classer quelque chose ou travailler sur une tâche toute la journée. Certaines de ces compétences prennent entre sept et dix ans pour atteindre le niveau requis pour être même proches du niveau de maîtrise. »

Rebecca dit que devenir horloger indépendant ne concerne pas les avantages financiers. « Je dis toujours aux étudiants que si vous voulez gagner beaucoup d’argent, ne devenez pas un horloger indépendant mais ce que vous obtiendrez sera payé avec amour et passion pour le métier et avec l’excitation d’aller au travail tous les jours. »

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