Quand Harry Met Cubby est le titre traduit d’un livre qui raconte tout ce qui se cache derrière la saga cinématographique du plus célèbre espion de la planète. Cet ouvrage détaille le travail de Cubby Broccoli et Harry Saltzman, les producteurs historiques dse James Bond. L’histoire se concentre sur le travail des avocats, des agents et sur des moments de grande humeur et d’humour.

Un nabab d’Hollywood m’a dit un jour que les studios sont comme des banques, ils ne veulent jouer qu’avec de grosses sommes d’argent. Faire des films n’a rien à voir avec l’art mais uniquement la rentabilité. C’est une leçon que Cubby Broccoli et Harry Saltzman, co producteurs des Bond, savaient instinctivement. « Nous avons une très grande conscience commerciale », ont ils librement avoué, « et nous considérons que nos propriétés sont des propriétés commerciales comme des propriétés à exploiter et pas seulement à l’écran. »

En 1972, les recettes tirées de la vente de 250 produits sous licence y compris la vodka et l’après rasage siglés 007 dans 70 pays valaient 100 millions de dollars par an. Ce livre fascinant est un aperçu des coulisses non pas du côté créatif et imaginatif de la franchise de films la plus réussie de l’histoire mais du côté commercial de Bond, le royaume de ce que Robert Sellers appelle avocats et agents. Cubby, grand et chaleureux New Yorkais italien est ne en 1909 et est fils d’immigrés calabrais qui cultivaient des légumes dont le brocoli sur une parcelle de terrain à Long Island. « C’était un travail éreintant », se souvient Cubby. Il quitta la ferme pour se lancer dans une succession d’emplois à court terme, vendeur de cercueil, vendeur de shampoing, vendeur d’arbres de Noël, videur de boîte de nuit et finalement, après avoir déménagé à Los Angeles, assistant réalisateur pour westerns. Ne manquant jamais de confiance, Cubby s’est rapidement imposé comme un producteur indépendant de films de guerre et de folies historiques.

En 1959, il était en Angleterre où il comprit immédiatement que les livres James Bond de Ian Fleming avaient un potentiel avec un héros débrouillard, des lieux colorés et exotiques, de l’espionnage et de l’action ainsi que de la sexualité. Étonnamment, personne n’a accepté. L’opinion générale était que les livres de poche étaient des chaudrons malhonnêtes, indignes même d’une adaptation télévisée. Arrive Harry Saltzman, un Canadien coriace et pugnace, né en 1915 dans une famille juive du Québec et à propos duquel on ne sait pratiquement rien. À l’âge de 15 ans, Harry voyageait seul en Europe et gérait des cirques ambulants. Les éléphants, a t-il découvert, peuvent coûter une fortune en nourriture et en transport mais ils sont ce que le public paye pour voir. Les films ne sont pas différents, donnez au public ce qu’il veut. Donnez leur des éléphants. Mettez tout là haut à l’écran le plus gros et le meilleur.

Cubby et Harry ont été présentés en 1961 par le dramaturge Wolf Mankowitz. Ils lui ont ensuite demandé d’écrire le script pour Dr No et, bien qu’il s’y soit plié, Wolf a refusé tout crédit à l’écran. « Je ne veux pas de mon nom sur un morceau de c ** p ! » Il savait à peine que les films de Bond allaient devenir aussi connus que les Beatles, éclipsant les drames en noir et blanc qui avaient été la tendance précédente. Les deux producteurs se sont serré la main avec un partage à 50/50 du produit et les budgets ont été fournis par United Artists. Une société était enregistrée en Suisse sous les noms des femmes de Cubby et Harry qui payait les extras avec de l’argent douteux et non déclaré, normal pour un italien, évitant ainsi des obligations fiscales pour les employés inscrits. John Barry a reçu 250 £ pour son célèbre thème de James Bond, Ian Fleming lui même devait toucher 100 000 dollars par film et 2.5 % des bénéfices nets.

Lorsque Harry et Cubby ont acheté les droits, ils ont astucieusement inclus une option dans toutes les histoires de Bond inédites voire non écrites. Qui devait incarner l’emblématique 007? La liste des candidats était longue avec Stanley Baker, Adam West/Batman, Oliver Reed, Jeremy Brett/Sherlock Holmes, Terence Stamp, Patrick Mower et même Lord Lucan que Cubby avait rencontré dans un casino. Bien sûr, c’est Sean Connery qui a fait sien le rôle et il n’a jamais pardonné aux producteurs de s’en servir, le faisant s’inscrire dans la série pour un forfait de 6 000 £ au départ sans participation aux bénéfices. Au fil des ans, Cubby et Harry refusèrent de renégocier le contrat et Connery fut en colère, convaincu qu’il devait devenir leur troisième partenaire. Peter Sellers a dit que son aversion pathologique pour les deux hommes était telle que Connery refusait de travailler s’ils apparaissaient sur le plateau. Il est finalement remplacé par George Lazenby et en 1973 par Roger Moore qui joue le rôle avec ironie comme s’il partageait une blague avec le public.

Le phénomène Bond a été fermement établi en 1962 lorsque le président Kennedy a déclaré qu’il avait envie de retrouver son personnage. Cela a également énormément aidé le box office lorsque le Vatican a condamné les films comme un dangereux mélange de violence, de vulgarité, de sadisme et de sexe. Pourtant, les cathos n’ont guère de leçons à recevoir à ce sujet… A la sortie de From Russia With Love, une formule gagnante avait été établie qui ne devait pas varier avec Goldfinger et Thunderball avec un rythme très rapide qui fait que vous n’avez pas le temps de remettre en question sa logique, des femmes comme Ursula Andress en bikini blanc, traitées comme des bimbos jetables à gros seins, des gadgets high tech flashy, par exemple, l’installation du siège éjectable de l’Aston Martin DB5 a coûté 25 000 £ et pas trop de dialogues, les films de Bond étaient cinétiques et faciles à suivre. On voyait toujours Bond dans des endroits somptueux et ensoleillés ou dans des suites pentues aux vues splendides. Ken Adam a conçu de vastes logements pour les méchants, volcans, Fort Knox, repaires sur des îles où ils planifieraient la destruction de la planète car évidemment, ils ne savent faire que ça. Au fur et à mesure que les budgets augmentaient, Harry, en particulier, avait un enthousiasme stupéfiant souhaitant plus d’explosions et plus de poursuites. Son slogan était, de quoi vous inquiétez vous ? Ce n’est que de l’argent ! Dans leur propre vie professionnelle, les producteurs étaient grandioses. Il y avait à Mayfair un ensemble luxueux de bureaux avec un cinéma privé aux sièges recouvert de cuir rouge et un bain turc.

Les secrétaires et les chauffeurs étaient à portée de main. Les factures de téléphone n’étaient jamais inférieures à 1 000 £ par mois et atteignaient 12 000 $ en 1966. La mégalomanie du couple de producteurs était similaire. « Si vous ne savez pas qui je suis, vous n’avez aucune place dans le showbusiness », avait on coutume de dire aux personnes quand Cubby et Harry organisaient des campagnes publicitaires, des programmes de distribution et des avant premières. Les deux hommes se sont équipés d’un bureau digne d’un dictateur sur lequel reposaient une demi douzaine de téléphones de couleur. Ils prenaient ostensiblement les appels de Lauren Bacall, Clark Gable, Marilyn Monroe et Greta Garbo, tous semblaient désespérés pour attirer l’attention des magnats. Quand Harry voulut travailler sur ses propres idées pour d’autres films, la rupture devint inévitable.

Malheureusement, ses productions avec Bob Hope, Richard Burton et Orson Welles perdent de l’argent, de même que sa bataille de Grande Bretagne qui met en vedette tous les plus grands acteurs britanniques de l’époque à l’exception de Christopher Lee parce que, selon Harry, le public n’aurait pas accepter Dracula dans le cadre de la RAF. Harry plongea dans un grand désordre financier avec des dettes de 20 millions de dollars. Il a vendu l’affaire à Cubby en décembre 1975 avec beaucoup de litiges et de rancoeur. Ils se séparèrent sans que les deux hommes ne se serrent la main ou se disent au revoir. Harry est décédé en 1994, vivant dans un appartement faiblement éclairé près de Victoria Station. La seule production non liée à Cubby était le classique Chitty Chitty Bang Bang écrit par le duo Ian Fleming/Roald Dahl et interprété par Dick Van Dyke. Lorsque ce dernier s’est absenté pour rendre visite à sa femme à l’hôpital, Cubby a amputé son salaire de 80 000 dollars. Cubby est décédé à Beverly Hills en 1996 et Sean Connery a gracieusement téléphoné à sa veuve pour lui présenter ses condoléances.

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