Les artistes de cultures classiques telles que l’Egypte, la Mésopotamie, la Grèce et Rome étaient connus pour peindre avec une variété de teintes, une pratique connue sous le nom de polychromie, du grec signifiant beaucoup de couleurs. Alors pourquoi pensons nous toujours que les antiquités sont incolores ? Le mythe du marbre blanc a commencé à la Renaissance lorsque nous avons dénicher des statues antiques. La plupart d’entre elles avaient perdu leur peinture d’origine après des siècles d’exposition aux éléments et les artistes contemporains ont imité leur apparence en laissant leur pierre non peinte. La tendance s’est poursuivie jusqu’au 18ème siècle, les fouilles mettant en lumière de plus en plus d’œuvres d’art. C’est également à ce moment que Johann Joachim Winckelmann, qui est considéré par beaucoup comme le père de l’histoire de l’art, a littéralement écrit le livre sur l’art ancien en encadrant notre vision moderne. Bien qu’il soit conscient des preuves historiques que les sculptures étaient autrefois colorées, certaines découvertes avaient même de la peinture encore intacte, il a contribué à idolâtrer la blancheur. « Plus le corps est blanc, plus il est beau. La couleur contribue à la beauté mais ce n’est pas la beauté. La couleur devrait jouer un rôle mineur dans la considération de la beauté car elle n’est pas la couleur mais la structure qui la constitue », a t-il écrit.

Depuis plus d’une décennie, Gods in Colour, une exposition itinérante dont les principales constatations ont été rassemblées dans un livre, a offert au public l’occasion de voir ces statues comme les anciens les auraient vues, mettant en scène avec précision le rendu. « Cette exposition présente le message selon lequel les sculptures étaient souvent peintes de couleurs éclatantes et criardes avec des reconstitutions de ce à quoi elles auraient pu ressembler sur la base des couleurs et des pigments disponibles à l’époque », a déclaré Renee Dreyfus, commissaire de l’exposition. Les recherches de Vinzenz Brinkmann, archéologue et professeur à l’Université Goethe de Francfort, ont été réunies dans le spectacle original Gods in Colour présenté au musée de la Glyptothek à Munich en 2003. Pour créer des reproductions, Brinkmann commence par regarder tout simplement la surface des sculptures à l’œil nu avant d’ajouter divers supports visuels sous forme d’ultraviolets de lampes infrarouges. La source de lumière doit provenir d’un angle très faible, presque parallèle à la surface analysée. Ce truc simple fait ressortir des détails autrement impossibles à voir.

Étant donné que la peinture agit comme un revêtement et s’use de manière inégale, les fragments de surface recouverts de peinture se détachent car ils sont protégés de l’érosion. « Cela peut montrer une variété de peintures différentes qui sont ou ont disparu mais qui ont laissé un fantôme de peinture », a déclaré Dreyfus. Ce fantôme de peinture peut aider les chercheurs à déduire les motifs de peinture originaux de la statue. Cela peut également aider à comprendre quels types de pigments auraient pu être utilisés car les plus résistants auraient duré plus longtemps que les plus faibles. « Nous pouvons également broyer de minuscules quantités du pigment d’origine, le cas échéant et déterminer sa couleur. »

La plupart des pigments anciens étaient dérivés de minéraux dont certains étaient toxiques. Le cinabre naturel, la couleur rouge la plus populaire dans le monde antique par exemple, provenait du mercure. Pour la peinture, les pigments étaient mélangés à des liants fabriqués à partir d’articles courants tels que les œufs, la cire d’abeille et la gomme arabique. La peinture peut ensuite être appliquée directement sur des surfaces lisses telles que le marbre ou après un apprêt à base de craie ou de stuc utilisé pour lisser les matériaux inégaux. Une couche de vernis était souvent la dernière étape appliquée en enveloppant une bougie de cire dans une toile de lin et en la frottant sur la statue. En inversant ces étapes, Brinkmann a mis au point une technique permettant de recréer les couleurs avec un bon niveau de confiance. Jusqu’à récemment, il fallait créer un plâtre de l’original mais un scan au laser est à présent effectué et une copie exacte est imprimée en 3D. Cela ne signifie pas que les reproductions sont complètement authentiques. « Ce n’est pas du tout clair si c’est leur apparence réelle mais il ne fait aucun doute que nous savons exactement où étaient les pigments et c’est un grand pas en avant », a déclaré Dreyfus. Dans l’exposition, de nombreuses pièces ont été juxtaposées à leurs originaux, créant un contraste saisissant entre le blanchiment à la chaux et le coloré haut en couleur. « La plupart des gens ne savent pas que les originaux ont été colorés et ils sont émerveillés par les reproductions », a déclaré Dreyfus. En fin de compte, ces versions en couleurs ont probablement l’air aussi étrange pour les visiteurs des musées que les originaux, à présent monochromes, de nos ancêtres.

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