Imaginez cette scène, vous conduisez à travers le désert aride américain. Il n’y a rien autour depuis des kilomètres. Soudain, vous apercevez une flèche en béton gigantesque.
Non, ce n’est pas une hallucination ni un mirage. Aux États Unis, ces énigmatiques structures ont été construites à la fin des années 1920 et au début des années 1930 pour aider les pilotes à naviguer dans le système de courrier aérien du pays à une époque bien antérieure aux satellites et au GPS.
À l’époque, les flèches étaient illuminées par les balises voisines. Aujourd’hui, la plupart de ces tours lumineuses ont disparu et les flèches sont abandonnées, certaines sont encore visibles sur les cartes aériennes de Google.
Pour ceux qui sont au courant, suivre ces formations étranges peut être un passe temps irrésistible. Un couple californien à la retraite, Brian et Charlotte Smith, sillonne les États Unis en prenant des photos des flèches pour leur site Web spécialisé Arrows Across America.

Les Smiths ont découvert les indicateurs presque par accident après que Brian, un ancien policier de la California Highway Patrol, eut reçu un courrier électronique à leur sujet. Le couple a été immédiatement intrigué.
« Charlotte s’y est vraiment intéressée et voulait trouver ce que c’était, alors j’ai commencé à faire des recherches sur Internet », a déclaré Brian.
« Ce qui a attiré mon attention pour les flèches, c’est que cela existait et que je n’avais aucune idée à ce sujet et qu’il n’y avait aucune information disponible », dit Charlotte, une ancienne chercheuse en généalogie. Effectivement, il n’y a pas beaucoup d’informations disponibles en ligne. Contrairement à une croyance populaire, les flèches n’ont aucun lien avec la poste américaine.

Jenny Lynch, historienne et responsable des services d’information pour les services postaux et Nancy Pope, conservatrice au Musée national de la poste du Smithsonian, indiquent que les flèches ont été construites lorsque le ministère du Commerce a repris les voies aériennes. Les flèches ont été construites entre 1926 et 1931 selon le Journal of Air Traffic Control, produit par l’Air Traffic Control Association. Les balises étaient distantes de 40 kilomètres l’une de l’autre et les flèches étaient peintes en jaune bien que la peinture de la plupart des indicateurs restants ait maintenant disparu.

« Quand j’ai trouvé une flèche, j’ai marqué l’emplacement et j’ai commencé à créer un tableur », explique Charlotte. Toutes les flèches se trouvent dans des localités assez isolées, la première que les Smith ont visité ne faisait pas exception. « C’était au Nevada, juste à côté de Reno », dit Charlotte. « Brian a fini par devoir gravir la colline, je ne pouvais pas du tout, j’ai de très mauvais genoux. Nous avons pris beaucoup de photos. » Malgré les difficultés, ils étaient devenus accros et Arrows Across America était né.

Le couple héberge un site web complet comprenant des photographies, des coordonnées et des informations sur chacune des flèches trouvées. Brian et Charlotte sont des passionnés de photographie depuis longtemps. « Lorsque Brian a pris sa retraite, nous avons suivi un cours sur Photoshop », explique Charlotte.
Leur site axé sur les flèches a pris son envol. « Notre site Web a enregistré plus de six millions de visites au cours des 12 derniers mois », ajoute Charlotte.
Les amateurs d’histoire qui tombent sur le site contactent souvent le couple pour lui demander des conseils sur la manière de se lancer dans leurs propres quêtes fléchées.
« Ils veulent savoir s’il y a des flèches à leur emplacement », explique Brian.
D’autres photographes entrent en contact pour informer les Smiths s’ils ont découvert une nouvelle flèche. Le couple ajoutera la découverte à leur encyclopédie.
Les photographies vont de gros plans détaillés à des vues aériennes représentant le paysage environnant, imitant ce qu’un pilote de poste aérienne aurait pu voir dans la journée.

« Personnellement, nous aimons mieux les photos de drones car nous avons une meilleure idée de ce à quoi ressemble une flèche, explique Charlotte.
Photographier les flèches est souvent une expérience unique.
« Je leur ai rendu visite au milieu du désert et certains d’entre elles ne me verront jamais revenir car elles sont difficiles à rejoindre », déclare Brian. « Mais j’apprécie les promenades et les regarder car nous faisons quelque chose que personne d’autre ne fait. »
La préférée de Brian est situé dans le comté d’Elko,dans le Nevada, sur les voies aériennes San Francisco Salt Lake City.
« Il faut quatre roues motrices pour y arriver car la route est en terre battue et assez raide », se souvient il. « La vue sur le désert environnant était cependant magnifique. »

Le Journal of Air Traffic Control rapporte que les balises ont été officiellement désaffectées dans les années 1970. Quelque quatre décennies plus tard, leur avenir reste incertain.
« J’ai l’impression qu’ils vont tous devenir des monuments historiques dans les prochaines années », a déclaré Charlotte.
« Un certain nombre de structures ont été détruites au fil des ans et nous ne pouvons que regarder dans Google Earth pour y voir une flèche qui n’existe plus, c’est décourageant et je pense que le public commence à reconnaître le fait qu’il faut préserver ces curiosités historiques. »


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