Avec ses glaciers, ses fjords et ses montagnes majestueux, la Norvège est célèbre pour ses paysages naturels spectaculaires. Son terrain accidenté ne facilite toutefois pas les déplacements. Plus de 1 000 fjords bordent la côte ouest du pays scandinave qui abrite un tiers de la population du pays qui compte 5.3 millions d’habitants. Pour faire le trajet de 1 100 kilomètres entre la ville méridionale de Kristiansand et Trondheim au nord via la côte ouest, cela prend actuellement 21 heures et nécessite sept traversées en ferry. Le gouvernement norvégien envisage de réduire ce délai de moitié avec un projet d’infrastructure révolutionnaire de 40 milliards de dollars visant à rendre l’itinéraire sans traversier. Le plan comprend des ponts et le tunnel de roche le plus profond et le plus long du monde, foré à travers le substrat rocheux sous le fond marin, mesurant 392 mètres de profondeur et 27 kilomètres de longueur. L’aspect le plus ambitieux est la mise en place de tunnels flottants submergés situés à une trentaine de mètres sous la surface de l’eau.

En cas de succès, la Norvège pourrait remporter une course mondiale contre des pays tels que la Chine, la Corée du Sud et l’Italie qui étudient des projets similaires . L’administration norvégienne des routes publiques, l’organisme gouvernemental responsable du projet, vise à achever les travaux de construction d’ici 2050. Le trajet entre Kristiansand et Trondheim fait partie de la E39 qui constitue un itinéraire essentiel pour la Norvège, explique Kjersti Kvalheim Dunham, chef de projet à NPRA. Combinaison d’autoroutes, de routes et de traversées en ferry, la E39 longe la côte sud ouest de la Norvège. Plus de 50 % des marchandises exportées en Norvège proviennent de cette région mais l’itinéraire a un niveau de qualité très bas pour une route européenne. Traverser les fjords par ferry est un moyen de transport populaire mais peut prendre beaucoup de temps.

Le gouvernement a l’intention d’améliorer les transports à des fins commerciales et également pour le bien être de la population locale. Trois ponts suspendus et cinq ponts flottants seront construits. Des ponts flottants, des structures soutenues par des pontons, ont déjà été construits en Norvège et aux États Unis. Lorsqu’un fjord est plus profond qu’un kilomètre ou plus large que cinq kilomètres, les solutions techniques existantes ne le couperont pas. Le fond marin serait trop profond pour être foré à travers un tunnel de roche ou pour la fondation d’un pont suspendu. Les ponts flottants ne fonctionnent pas dans tous les cas car ils sont sensibles aux conditions météorologiques difficiles telles que les fortes vagues et les courants. C’est ici qu’interviennent les tunnels flottants.

L’idée d’un tunnel flottant submergé n’est pas nouvelle. En 1882, l’architecte naval britannique Edward Reed proposa un tunnel flottant sur la Manche. Le terme flottant est peut être trompeur. Les tunnels sont fixés à l’aide de câbles ou ancrés au fond de la mer ou encore attachés à des pontons suffisamment espacés pour permettre le passage des bateaux. Fabriqués en béton, ils fonctionneraient comme des tunnels classiques, transportant des véhicules d’un bout à l’autre du fjord. Les vagues et les courants au dessous du niveau de la mer sont moins puissants que ceux de surface. En outre, un tunnel flottant minimise l’impact sur le paysage puisque la plupart des infrastructures sont à l’abri des regards. Cela crée également moins de bruit que la circulation sur un pont. Les risques les plus importants du projet sont les explosions, les incendies et les surcharges. Des tests approfondis sont donc essentiels. NPRA collabore avec le Centre d’analyse avancée de structures de l’Université norvégienne des sciences et de la technologie. Il utilise des explosifs pour étudier le comportement des structures en béton tubulaire lorsqu’elles sont soumises à des charges d’explosion internes », a déclaré Martin Kristoffersen, chercheur à CASA. Les tests aideront l’équipe à comprendre ce qu’il adviendrait de la structure du tunnel si, par exemple, un camion transportant des marchandises dangereuses avait explosé à l’intérieur. Les résultats obtenus jusqu’à présent indiquent que la pression constante de l’eau qui entoure les tunnels flottants réduit les dégâts causés par les explosions.

En collaboration avec la marine norvégienne, l’équipe de la NPRA étudie également comment les tunnels se porteraient si des sous marins s’affrontaient. Bien que les emplacements des tunnels flottants submergés n’aient pas encore été déterminés, le projet devrait être achevé dans un peu plus de 30 ans, a déclaré Minoretti . La E39 améliorée ouvrira une plus grande partie de la côte ouest au tourisme, tandis que les tunnels pourraient devenir des attractions à part entière surtout s’ils constituaient une première mondiale. « En tant qu’ingénieur de pont travaillant sur ce projet incroyable, dit Minoretti, on ne peut qu’espérer. »

Tags: