Il y a soixante ans cet été, le monde a assisté à une confrontation culturelle remarquable et inattendue entre les deux superpuissances rivales de l’époque. C’était au plus fort de la guerre froide en 1959 lorsque 2.7 millions de citoyens russes se sont rassemblés dans un pavillon géodésique à Moscou pour assister à une exposition longue de six semaines célébrant tout ce qui était américain, des voitures Chevrolet aux couleurs acidulées aux cuisines de haute technologie avec lave vaisselle en passant par l’art américain, le rock’n’roll et évidemment le capitalisme américain en toile de fond.

L’événement se voulait un échange d’idées amical entre les États Unis et l’Union soviétique lors d’un bref dégel dans leur bataille pour la domination internationale. Les deux nations en conflit ont temporairement mis de côté leur animosité mutuelle et ont accepté de s’héberger mutuellement pour des expositions culturelles célébrant leur identité. Mais l’Amérique était encore sous le choc d’une défaite embarrassante dans la course à l’espace lorsque les Soviétiques ont présenté fièrement leurs deux brillantes réalisations technologiques, Spoutnik 1 et Spoutnik 2, à la Russian National Exhibition qui s’est tenue à New York. Pour compenser cette perte, l’Amérique a tout mis en œuvre pour organiser son exposition à Moscou. L’exposition nationale américaine de Moscou a été conçue pour être un écrin pour tout ce qui brille et qui fait le charme des États Unis.

L’espoir était de dissiper les tensions entre les pays en conflit mais c’est inévitablement le contraire qui s’est produit. Les événements se sont transformés en une compétition totale d’idéologies, communisme contre capitalisme, spectacle de chiens et de poneys entre adversaires pour affirmer leur supériorité. Les choses se sont résorbées lors d’un tête à tête impromptu entre Nikita Khrouchtchev et le vice président Richard Nixon dans ce qui est devenu le tristement célèbre débat sur la cuisine qui s’est terminé avec Khrouchtchev disant à Nixon, « Vous êtes un avocat du capitalisme, je suis l’avocat du communisme. Embrassons nous. »

Les Soviétiques ont dépensé 12 millions de dollars de l’époque, environ 100 millions de dollars aujourd’hui, pour s’installer au Coliseum de la ville de New York avec leurs machines industrielles et leur technologie spatiale. Quelques mois seulement avant l’ouverture de leur exposition en juin 1959, les Russes avaient réussi à vaincre l’Amérique dans la course à l’espace en envoyant le premier satellite et un chien en orbite. Sputnik 1 et Sputnik 2 étaient les joyaux de la foire qui présentait le meilleur de la musique, de l’art, de la gastronomie et de la mode russes. Les soviétiques avaient construit un appartement modèle à l’échelle 1 avec trois pièces destiné, selon eux, à une famille de quatre personnes. La cuisine russe traditionnelle était équipée d’appareils modernes avec un samovar brillant sur le comptoir. Le président Eisenhower a visité des maquettes d’usines soviétiques, d’un aéroport de luxe et de systèmes ferroviaires de haute technologie. Le seul problème était que tout était un canular.

À l’époque, il n’existait aucun aéroport civil de ce type en Union soviétique, pas plus qu’un système ferroviaire modernisé ni d’appartement de trois pièces alors que deux personnes par chambre étaient encore considérées comme un luxe. Un article du New York Times publié au début de la journée d’ouverture était le suivant. « L’espoir soviétique est visible par cette exposition au Colisée qui décrit la nation non pas telle qu’elle est mais comme elle souhaite être. »

Les livres de commentaires des visiteurs placés dans les halls d’exposition ont révélé que les participants n’étaient pas très impressionnés par la foire qui avait promis qu’un billet d’entrée à un dollar était aussi bon qu’un voyage en Union soviétique. Selon le New York Times, un invité a déclaré de façon sarcastique, « j’ai manqué de voir votre maison russe typique, c’est à dire un dépotoir et vos camps de travail qui sont en réalité des camps d’esclaves. » Une autre personne a écrit, « Je pense que la principale perspective de cette exposition russe est de montrer au citoyen américain moyen à quel point il a de la chance d’être américain. »

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