En 1888, Londres était terrorisée par les meurtres grotesques de Jack the Ripper, Jack l’éventreur en VF, qui était sur le point de réclamer sa victime suivante, Annie Chapman, prostituée âgée de 47 ans. En septembre 1888, le district de Whitechapel à Londres se trouva au cœur d’une série d’homicides sanglants. Cinq prostituées ont non seulement été battues à mort et elles ont été mutilées de leurs organes. Comme l’a écrit le New York Times en septembre 1888, les meurtres sont certainement les plus horribles et les plus mystérieux de l’histoire de la police anglaise. La nuit où Annie Chapman, travailleuse du sexe, est allée chercher son salaire de nuit, le meurtrier, Jack l’Éventreur, n’était pas encore devenu connu. La femme de 47 ans ne connaissait donc pas le danger qui l’attendait.

À la fin des années 1800, les femmes de Londres n’ont que peu d’opportunités. Elles pouvaient se marier ou vivre dans la pauvreté. Annie Chapman a choisi la première solution et vivait avec son mari, John, cocher. Cependant, après que leur plus jeune fille Emily soit morte de méningite à l’âge de 12 ans, le couple est tombé dans une période troublée et s’est séparé en 1884. Chapman a par conséquent déménagé à Whitechapel où elle vécu dans divers logements. Son mari lui envoyait dix shillings par semaine et elle gagnait de l’argent en faisant du crochet et en vendant des fleurs. Lorsque son mari est décédé, Chapman s’est tournée vers le commerce du sexe pour s’assurer qu’elle avait un endroit chaud où dormir chaque nuit. En 1888, Chapman vivait dans le Lodging House de Crossingham au 35 Dorset Street avec environ 300 autres personnes. Elle payait 8 pence pour un lit et était qualifiée d’inoffensive par la directrice même si elle était épuisée et souvent maladive. Elle était grosse, robuste et pouvait souffrir à la fois de tuberculose et de syphilis. Pendant son séjour au 35 Dorset, Chapman retrouvait deux clients réguliers, Harry the Hawker et un homme du nom de Ted Stanley. Le 8 septembre 1888, elle quitta la maison quelque temps après une heure du matin. Elle demanda au gérant de lui réserver un lit car elle sortait pour gagner suffisamment d’argent. « Je serai bientôt de retour », dit elle. Ce ne sera pas le cas.

Chapman a été aperçu plus tard avec un homme au 29 rue Hanbury vers 5 h 30. Le voyeur a entendu l’homme demander à Chapman, « Voulez vous ? » Ce à quoi elle a répondu « Oui ». Puis vers 5 h 45, Albert Cadosch, qui vivait au 27 rue Hanbury, entra dans sa cour. En passant devant la clôture qui séparait sa maison de celle du 29 rue Hanbury, il a entendu une femme dire Non puis quelque chose qui est tombé contre la clôture mais il n’en a rien pensé. Il a poursuivi sa routine habituelle. Chapman n’avait probablement rencontré son meurtrier que quelques minutes avant l’attaque, pensant qu’il était un client potentiel. Elle l’aurait peut être conduit à travers un passage situé dans un hôtel hébergeant des personnes endormies dans la cour arrière où les deux pourraient mener à bien leur transaction. Cependant, à sa grande terreur, l’homme l’a saisie et lui a tranché la gorge brutalement d’une oreille à l’autre avant de mutiler son corps. Puis il s’échappa dans la nuit sans même éveiller les soupçons. Un peu avant 6 heures du matin, John Davis, un carman qui vivait dans le logis avec sa famille, a retrouvé le cadavre mutilé de Chapman.

Davis a appelé les hommes qui attendaient dehors et ils ont immédiatement couru au commissariat de police de la rue commerciale. « Je pouvais voir que la femme était morte », a déclaré James Kent, l’un des témoins. « Elle avait une sorte de mouchoir autour de la gorge qui semblait trempé de sang. Le visage et les mains étaient maculés de sang comme si elle s’était débattue. » La nouvelle de la mort de Chapman se répandit rapidement et à l’arrivée de l’inspecteur Joseph Chandler, la foule était excitée. Comme le rapporte le magazine Echo, « L’excitation a été, comme on dit, intense. La terreur est extrême. La maison et la morgue ont été assiégées par des personnes. On raconte que pendant une partie du samedi, beaucoup de personnes ont afflué en masse pour voir l’endroit taché de sang dans la cour, payant un centime chacune. »

Le Dr George Bagster Phillips est arrivé sur les lieux vers 6 h 30. Il a signalé qu’Annie Chapman avait eu la gorge si violemment que sa tête était à peine attachée à son corps. Son abdomen avait également été coupé et étendu ouvert. Comme l’a dit Phillips, « L’intestin grêle et les autres parties reposaient sur le côté droit du corps au dessus de l’épaule droite et étaient attachés. Il y avait une grande quantité de sang avec une partie de l’estomac au dessus de l’épaule gauche. » L’utérus de Chapman et les deux tiers de sa vessie avaient été retirés. Comme aucune trace de ces organes n’a été trouvée, le meurtrier était supposé les avoir emportés avec lui. Ces coupes étaient très propres et suggérait que la personne qui les a faites était expérimentée. Ses autres organes avaient été soigneusement évités. Tout cela avait été fait dans une matinée noire en moins de 30 minutes. Comme le médecin l’a rapporté dans son enquête, « il est évident que le travail a été fait par un expert, du moins l’un de ceux qui connaisse les examens anatomiques ou pathologiques au point de pouvoir sécuriser les organes pelviens d’un seul coup de couteau. »

Le contremaître rapporta plus tard, « La police m’a demandé si une photographie de l’oeil de la défunte serait utile mais j’ai donné comme opinion qu’une photographie de l’œil serait inutile dans ce cas. » Cette suggestion a probablement à voir avec une croyance ancienne selon laquelle l’œil d’une personne a enregistré sa dernière image avant sa mort. C’était une pratique qui avait été utilisée pour attraper des tueurs dans le passé mais visiblement, cela ne servait à rien pour capturer Jack l’Éventreur. Le 14 septembre 1888, un corbillard fourni par le Hanbury Street Undertaker se rendit à la morgue de Whitechapel pour récupérer le corps d’Annie Chapman. Elle a été emmenée au cimetière de la ville de Londres à Forest Gate où elle a été descendue dans la tombe 78, carré 148. Aucune voiture de deuil n’a suivi le corbillard. Comme le rapportait le Daily Telegraph, « l’enterrement d’Annie Chapman a eu lieu tôt hier matin, le secret le plus absolu ayant été observé et seul l’assassin, la police et les proches du défunt pouvaient être au courant. » Malheureusement, la tombe de Chapman n’existe plus car elle a été enterrée ailleurs depuis.

Chapman était le deuxième meurtre fait avec cette brutalité à Whitechapel. Les citoyens commençaient donc à paniquer et la police devait faire face à des pressions croissantes pour retrouver l’homme impliqué. Peu de temps après, un homme appelé tablier de cuir a été arrêté. Il était soupçonné de porter un couteau et de maltraiter les travailleuses du sexe. Un témoin présumé de la nuit du meurtre de Chapman a indiqué cet homme dont le vrai nom était John Pizer. Mais après une enquête plus approfondie, il a été libéré. Le dimanche soir, un autre individu suspect, William Pigott, a été arrêté. Une de ses mains portait une marque de morsure qui, selon Pigott, proviendrait d’une femme qu’il avait essayé d’aider pendant les premières heures de la matinée à Whitechapel le 8 septembre. Il avait également des taches de sang sur les vêtements qu’il portait. Plusieurs témoins ont été convoqués mais aucun n’a pu l’identifier. Le médecin l’a déclaré fou. Il a été suggéré qu’il aurait ensuite été transféré dans un asile. Sans autre piste, l’arrière cour du 29 rue Hanbury a été nettoyée et la foule s’est dispersée. La panique a été maîtrisée jusqu’à ce que la police reçoive son indice le plus obsédant à ce jour… du meurtrier de Whitechapel en personne !

La semaine qui a suivi l’assassinat de Chapman, le commissariat de police de Londres a reçu une lettre écrite à l’encre rouge. Elle disait ceci. « Cher patron. Je continue à entendre que la police m’a attrapé mais ce n’est pas le cas. J’ai ri quand ils ont l’air si malins et parlent d’être sur la bonne voie. Cette blague à propos de Leather Apron m’a donné de véritables crises de fou rire… J’ai sauvegardé une partie du contenu rouge dans une bouteille de bière de gingembre lors du dernier travail que j’ai accompli pour écrire mais elle est devenue épaisse comme de la colle et je ne peux pas l’utiliser. L’encre rouge est assez bonne, j’espère, ha ha ha… »

Le document se terminait par « Cordialement, Jack l’Éventreur. Cela ne me dérange pas de donner mon nom commercial. » Bien que l’authenticité de cette lettre ne puisse toujours pas être prouvée, son contenu suscite des cauchemars et de la curiosité depuis plus d’un siècle. La dernière vision d’Annie Chapman était le visage de l’un des plus célèbres tueurs en série de l’histoire de l’humanité. Mais aujourd’hui, la question reste sans réponse ou presque, qui était réellement Jack l’Eventreur ?

Tags: