En octobre 1962, notre monde s’est rapproché d’une guerre nucléaire. Pendant 13 jours, le monde a attendu avec acharnement ce qu’allait devenir la crise des missiles cubains, attendant de voir si les puissances mondiales pourraient se calmer si la planète tombait sous une pluie de dévastation nucléaire. Aujourd’hui, ces 13 jours font partie de l’histoire que le monde n’a jamais oubliées mais ils ne font pas nécessairement partie de l’histoire que le monde n’a jamais entièrement comprise. En Occident, nous avons appris l’histoire à travers la perspective américaine. Pour nous, cela a été une histoire avec des héros et des méchants clairs, l’un dans lequel l’Union soviétique a imprudemment mis le monde en péril jusqu’à ce que ils se soient inclinés devant le pouvoir stratégique écrasant des États Unis. Mais à l’intérieur de l’Union soviétique et à Cuba, une version extrêmement différente de l’histoire était racontée avec des détails qui resteraient en dehors de la version officielle de l’histoire en Amérique. Sous un rideau de fer et un classeur de papiers classifiés du Pentagone, toute l’histoire de la crise des missiles cubains a été gardée secrète pendant des années. Mais aujourd’hui, on peut enfin la connaitre.

Lorsque le président John F Kennedy a annoncé au monde que l’Union soviétique construisait des sites de missiles nucléaires à Cuba, il a décrit le président soviétique Nikita Khrouchtchev comme un simple dessin animé. « J’appelle le président Khrouchtchev à mettre fin à cette menace clandestine, téméraire et provocante pour la paix dans le monde. Abandonnez ce cours de domination mondiale ! » Mais si, en déplaçant des bombes nucléaires dans le champ de tir des États Unis, Khrouchtchev menaçait de manière imprudente pour la paix dans le monde, Kennedy était coupable du même crime. En 1961, les États Unis avaient installé une série de missiles nucléaires Jupiter à portée intermédiaire en Italie et en Turquie où ils seraient à portée de main pour frapper la quasi totalité de l’URSS occidentale y compris Moscou. De plus, les États Unis avaient déjà des missiles balistiques en Grande Bretagne visant les Soviétiques. Du point de vue soviétique, cela a été le véritable début de la crise. Afin de contrôler les États Unis et de protéger son allié socialiste dans les Caraïbes, Khrouchtchev a déplacé des missiles nucléaires à Cuba. Il pensait en partie que les missiles aideraient à équilibrer le pouvoir entre les États Unis et l’Union soviétique qui devenait dangereusement unilatéral. Selon certaines estimations, les États Unis disposaient de plus de 5 000 missiles nucléaires capables de toucher des cibles soviétiques contre 300 seulement pour les Russes. Il était également convaincu qu’une invasion américaine de Cuba était inévitable en dépit de sa tentative infructueuse lors de la débâcle d’avril 1961 dans la baie des Cochons et que le seul moyen de l’arrêter était d’utiliser des missiles nucléaires. Avec cette logique, Khrouchtchev a convaincu le président cubain Fidel Castro de le laisser déplacer des missiles dans son pays. « Une attaque contre Cuba est en préparation », a déclaré Khrouchtchev à Castro. « Le seul moyen de sauver Cuba est d’y placer des missiles. » Kennedy a laissé chacun de ces détails hors de son discours à la nation, une omission qui frustra Khrouchtchev. « Vous êtes perturbé à propos de Cuba », écrivait plus tard Khrouchtchev à Kennedy. « Vous dites que cela vous dérange car il se trouve à 90 miles des côtes américaines. La Turquie nous est adjacente. Vous avez placé des armes de missiles destructrices, que vous appelez offensives, en Turquie, littéralement à côté de nous. »

Le 14 octobre 1962, le major de l’armée de l’air Richard Heyser a fourni au comité exécutif du Conseil de la sécurité nationale, ExComm, 928 photographies capturant la construction d’un site de missile nucléaire SS4 dans la ville de San Cristobal dans l’ouest de Cuba. Pour la première fois, ils avaient la preuve que les Soviétiques transportaient des armes nucléaires à Cuba. Au cours des prochains jours, la nouvelle ne ferait qu’empirer, des preuves montreraient que quatre sites de missiles cubains étaient déjà pleinement opérationnels. Lorsque la nouvelle parviendrait au public, cela créerait une panique de masse. Les Américains et les civils des pays du monde entier seraient convaincus qu’il s’agissait là d’un signe que la guerre nucléaire était inévitable. Dans la War Room, peu de gens pensaient que l’Amérique était réellement menacée par un quelconque type de menace nucléaire. « Cela ne fait aucune différence », dira plus tard le secrétaire à la Défense, Robert McNamara. Les Etats Unis avaient 5 000 ogives dirigées vers l’Union soviétique et l’Union soviétique n’en avait que 300. Quelqu’un peut il sérieusement me dire que leur 340 missiles aurait fait une différence ? »

De même, Kennedy ne croyait pas que les Soviétiques avaient l’intention de tirer les missiles. « S’ils devaient se lancer dans une lutte nucléaire, ils ont leurs propres missiles en Union soviétique ». Au lieu de cela, Kennedy craignait que la crise des missiles cubains affecte l’Amérique politiquement. La nouvelle inciterait les gens à penser que l’équilibre des forces avait changé même si ce n’était pas le cas. Comme il l’a dit, « Les apparences contribuent à la réalité ». « Dès le début, c’est le président Kennedy qui a déclaré qu’il était politiquement inacceptable pour nous de laisser ces sites de missiles seuls », a rappelé McNamara lors d’une interview en 1987. « Il n’a pas dit militairement, il a dit politiquement. » Quelque chose doit être fait. On ne pouvait pas voir l’Amérique laisser les Soviétiques envoyer des armes nucléaires pour posséder les plus grands ennemis jurés des États Unis. Après tout, Kennedy avait récemment fait campagne contre Richard Nixon au motif que la politique de l’administration Eisenhower avait vu le jour sous un régime communiste dans les Caraïbes. L’équipe du Comité exécutif a envisagé une invasion à grande échelle. Les Soviétiques ne feraient rien pour l’arrêter, ils craindraient trop les représailles de l’arsenal plus puissant des États Unis pour lever le doigt à la défense de Castro. Mais Kennedy finit par refuser, craignant que les Soviétiques se vengent à Berlin. Au lieu de cela, il suivit la suggestion de McNamara de mettre en place un blocus dans tout le pays afin d’empêcher l’entrée de matériel soviétique. Le blocus était techniquement un acte de guerre, Cuba acceptait les missiles des Soviétiques et ce qu’ils faisaient était totalement conforme au droit international. Ainsi, les Soviétiques pourraient exercer des représailles avec force. Mais tout ce que Kennedy pouvait faire, c’était espérer qu’ils ne l’auraient pas fait.

Khrouchtchev croyait que tout se passait plus ou moins comme prévu. Il a prédit que, une fois les missiles découverts, Kennedy ferait des histoires, en ferait plus, puis accepterait. Mais Khrouchtchev n’avait pas prévu la véritable menace qui pesait sur ses projets. Le plus grand danger de la crise des missiles cubains, apprendrait il bientôt, ne viendrait pas de ses ennemis. Cela viendrait de ses alliés. À La Havane, Castro était prêt à se battre. Il avait pleinement assimilé les déclarations de Khrouchtchev selon lesquelles les États Unis s’apprêtaient à envahir Cuba et il était prêt à détruire le monde entier avec lui. Castro a écrit une lettre à Khrouchtchev, le priant de lancer un assaut nucléaire à grande échelle contre les États Unis à la seconde où un soldat américain mettrait les pieds sur le sol cubain. « Ce serait le moment d’éliminer ce danger à tout jamais par un acte de légitime défense aussi sévère et terrible que soit la solution », a écrit Castro. Bien que Krouchtchev ait reçu une version légèrement différente de son traducteur, « S’ils attaquent Cuba, nous devrions les effacer de la surface de la terre. » Che Guevara, commandant en second de Castro , a partagé toutes les ferveurs de son président. Après la fin de la crise des missiles cubains, il a déclaré à un journaliste, « Si les missiles nucléaires étaient restés, nous les aurions utilisés au cœur même de l’Amérique ». Il se moquait bien de savoir si la guerre nucléaire qui s’ensuivrait aurait rayé Cuba de la carte. « Nous devons emprunter le chemin de la libération », a déclaré Guevara, « même si cela peut coûter des millions de victimes. » Alors que Khrouchtchev apprenait rapidement, un sang plus chaud coulait dans les veines des Cubains. Désespéré d’empêcher les choses de devenir incontrôlables, il exhorta Castro à rester calme et même les propres hommes de Khrouchtchev étaient tout aussi disposés à faire feu en cas de provocation. « Dans une situation comme celle là, la réponse militaire normale est de rendre la pareille », a déclaré un commandant soviétique à la demande de ce qu’il ferait si les Américains attaquaient.

Les dirigeants américains, soviétiques et cubains ont peut être parlé fort mais cela n’a pas rassuré leur peuple. La terreur existentielle a balayé les États Unis et Cuba alors que des personnes extérieures aux annales du gouvernement se préparaient à une éventuelle annihilation nucléaire. Marta Maria Darby était une jeune fille en Floride lorsque la nouvelle de la crise a frappé. « Ma famille a réagi, le monde va se terminer et cela a quelque chose à voir avec Cuba. J’avais sept ans à l’époque et ça a été une impression. Nous nous sommes assis et avons pensé, où allaient ils frapper en premier ? J’ai eu très peur. Puis les adultes de la maison ont commencé à se demander, peut-être qu’ils vont d’abord frapper New York. Je n’ai pas dormi pendant des jours. C’était assez effrayant. » Margaret était aussi une jeune enfant en Amérique. « Mon frère aîné, qui avait alors huit ans, était terrifié. Mes sœurs se souviennent de lui priant à genoux devant son lit pour que ne se déclenche pas de guerre nucléaire. Quelle horrible chose pour un petit garçon. » La situation était également effrayante à Cuba qui en était encore à ses balbutiements depuis sa révolution socialiste de 1959. Maria Salgado a rappelé plus tard que « des membres de sa famille venus de l’extérieur de la ville et tous vivant dans notre même ville natale venaient parce que vous savez, le monde allait finir. Vous vouliez donc être près de votre famille, de vos proches. »

Le 27 octobre 1962, le lieutenant général soviétique Stepan Grechko en avait assez. Depuis plus d’une heure, lui et ses hommes regardaient un avion espion américain U2 survoler la terre cubaine. Il n’allait plus le supporter. « Notre invité est là depuis plus d’une heure », a déclaré Grechko à son adjoint. « Abat le. » L’homme à l’intérieur de l’avion était Rudolf Anderson Jr. Il est tombé dans les flammes et est devenu le seul homme à être mort pendant la crise des missiles à Cuba. À la Maison Blanche, l’annonce de la mort d’Anderson a amené la crise à un tout nouveau degré. Les Soviétiques avaient tiré le premier sang. Selon le plan établi par Kennedy, il était temps de mener une guerre totale. « Avant d’envoyer le U2, nous convenons que, s’il était abattu, nous ne nous rencontrerions pas », expliquera McNamara plus tard. « Nous voudrions simplement attaquer. » Kennedy seul, cependant, a empêché l’armée américaine de prendre d’assaut le sol cubain. Contre l’avis de presque tous les membres du Comité exécutif, il a ordonné à ses hommes de rester à l’écart et d’attendre d’avoir parlé aux Soviétiques. C’était une décision qui a très probablement sauvé le monde. Castro avait l’intention de tirer avec tous les missiles nucléaires qu’il possédait si un soldat américain envahissait les lieux. Lorsque le frère du président, Robert Kennedy alors procureur général, a secrètement rencontré l’ambassadeur soviétique Anatoly Dobrynin au ministère de la Justice, il a menacé. « Si un autre avion était tiré, il serait presque sûrement suivi d’une invasion. » A La Havane, Castro était prêt à abattre tous les avions qu’il voyait, quelles qu’en soient les conséquences. La veille du jour où l’avion U2 avait été abattu, Kennedy s’était effondré devant son équipe de direction et avait reconnu que ses conseils étaient justes. Il ne put pas sortir de la crise des missiles cubains, mis à part une invasion. La mort du pilote U2 a cimenté cette décision aux yeux de ses conseillers mais Kennedy a changé de cap. Il voulait voir s’ils pourraient d’abord parvenir à une solution diplomatique.

Avant le coucher du soleil, le monde éviterait la guerre nucléaire une seconde fois. Le même jour, des navires participant au blocus naval autour de Cuba ont détecté un sous marin soviétique se déplaçant sous eux. Ils ont largué des charges de profondeur de signalisation dessus, lui faisant signe de remonter à la surface. Ce qu’ils ignoraient, c’est que le sous marin transportait une torpille nucléaire tactique et que le commandant du navire, Valentin Savitsky, n’avait pas peur de l’utiliser. Lorsque les charges de profondeur ont explosé, l’équipage du sous marin est devenu convaincu que leurs vies étaient en danger. « L’Américain nous a frappé avec quelque chose de plus fort que les grenades, apparemment avec une bombe de profondeur d’entraînement », écrivait plus tard un membre de l’équipe. « Nous avons pensé, ça y est, la fin. » Savitsky a ordonné à ses hommes d’exercer des représailles en tirant avec une torpille nucléaire pour détruire les navires de la marine qui les attaquaient. « Nous allons les faire sauter maintenant ! Nous allons mourir mais nous allons tous les couler. Nous ne deviendrons pas la honte de la flotte ! » Si l’équipage avait lancé le missile, il est très probable que l’armée américaine aurait exercé des représailles de ce type et qu’une guerre nucléaire aurait commencé. Mais un homme a empêché que cela se produise, Vasili Arkhipov. Sous le régime soviétique, Savitsky n’était autorisé à tirer sur le missile que s’il obtenait le consentement des deux autres officiers supérieurs à bord. L’un accepte mais l’autre, Arkhipov, tient bon et refuse d’approuver le lancement nucléaire. Arkhipov a soutenu que les accusations de profondeur ne prouvaient pas qu’une guerre avait commencé, les Américains pourraient simplement essayer de les amener à la surface. Il est resté ferme dans son refus et a convaincu l’équipage de rentrer pacifiquement en Russie. « Vasili Arkhipov a sauvé le monde », dira plus tard Thomas Blanton, directeur des Archives de la sécurité nationale.

Après deux crises presque apocalyptiques, Kennedy et son conseiller ont perdu toute confiance dans le fait que la crise des missiles cubains se solderait par un désastre. « Nous nous attendions à une confrontation militaire mardi, » écrivait plus tard Robert Kennedy dans son livre Treize jours, un mémoire de la crise des missiles cubains ». « Peut être demain. » Mais à Moscou, Khrouchtchev était tout aussi terrifié que les Américains. Selon son fils, Sergei, « son père a l’impression que la situation est en train de devenir incontrôlable. C’est le moment où il a senti instinctivement que les missiles devaient être retirés ». Dobrynin a rencontré Robert Kennedy une fois de plus et Kennedy a admis, « Le président est dans une situation grave et ne sait pas comment s’en sortir. » Robert a dit que les Kennedy faisaient tout ce qu’ils pouvaient pour empêcher la guerre de se dérouler mais dans une démocratie, a t-il averti, le pouvoir du président était limité. « Une chaîne d’événements irréversible pourrait se produire contre sa volonté. »

Khrouchtchev et Kennedy sont parvenus à un accord. Les Soviétiques retireraient leurs missiles de Cuba et en échange, les Américains retireraient leurs missiles de la Turquie. Mais Kennedy a insisté sur une seule clause, personne n’a été autorisé à savoir que les missiles en Turquie faisaient partie du marché. Khrouchtchev a accepté. En public, Kennedy fut autorisé à dire au monde que tout ce qu’il avait donné aux Soviétiques était une promesse de ne pas envahir Cuba mais en privé, les Soviétiques avaient obtenu ce qu’ils souhaitaient. Les missiles en Turquie avaient disparu, la menace d’une invasion cubaine était terminée et tout ce qu’il avait dû abandonner était quelque chose qu’il n’avait pas avant le début de la crise des missiles à Cuba. En un sens, Khrouchtchev avait gagné mais personne ne le savait. Aux yeux du public, il avait été humilié et le coup était si horrible qu’il a mis fin à sa carrière. « Les dirigeants soviétiques ne pouvaient pas oublier un coup porté à leur prestige frôlant l’humiliation », écrivait plus tard Dobrynine. Deux ans plus tard, en 1964, Khrouchtchev fut démis de ses fonctions de président. Beaucoup de ceux qui ont appelé à son départ ont expressément cité son rôle dans la crise des missiles à Cuba. Kennedy, en revanche, est sorti de l’histoire en héros. Aujourd’hui, beaucoup se souviennent de lui comme l’un des plus grands présidents américains. Un titre d’experts attribue en grande partie sa gestion de la crise. L’histoire est parfois cruelle surtout quand nous entendons un seul son de cloche…

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