Au début des années 1980 lors de soirées secrètes organisées autour de l’université d’Oxford et dans de grandes maisons de campagne du Kent, du Surrey et du Buckinghamshire, des invités choisis avec soin descendaient vêtus de robes et de smokings pour boire, manger, flirter, danser, baiser, sortir, se battre. Montrez vous, bavardez puis buvez encore. Avant l’âge d’Instagram, ils étaient là pour mal se comporter et rien d’autre. David Cameron, ancien Premier ministre du Royaume Uni, a souvent assisté à de telles soirées, de danses pour débutants et de mariages de société. L’acteur Hugh Grant, sur le point de devenir une star du cinéma, y était également. Nigella Lawson, entre les tables d’attente dans un restaurant près de l’université d’Oxford aussi. Ils se frotteraient à une litanie de futurs politiciens, chefs d’entreprise, aristocrates, universitaires et autres doyens des classes dirigeantes, tout un joli petit monde de perversité.

Le photographe Dafydd Jones se cachait à l’arrière plan appareil photoen main. Une sélection d’images de l’époque de Jones a été publiée dans The Last Hurray, un livre de photographies de l’éditeur britannique Stanley/Barker. « A cette époque, la classe supérieure anglaise était théoriquement la meilleure », a déclaré Jones. « Ils avaient la confiance nécessaire pour organiser ces grandes soirées faciles et décontractées qui devenaient souvent assez sauvages. Elles étaient très insouciantes. » Jones a grandi dans la banlieue d’Oxford. Tout au long de sa jeunesse, il se souvient que les étudiants de la ville se promenaient comme des clochards. Dans une tendance qui coïncidait avec l’élection de Margaret Thatcher en 1979, Jones remarqua que les étudiants d’Oxford essayaient brusquement de se différencier du reste de la ville.

Partout au Royaume Uni, les riches et les puissants ont émergé. « Thatcher a pris le pouvoir et a rapidement réduit les impôts », déclara Jones. « Soudain, les riches ont plus d’argent à dépenser et ils le gaspillent pour des fêtes. » Il voyait des étudiants arpenter les rues en cravate noire et de longues robes. « Ils n’essayaient pas de cacher leur richesse ». Bien qu’il n’était pas étudiant à Oxford, Jones trouva le moyen de se fondre dans les grands halls des collèges. Il découvrira quand et où ces parties secrètes se dérouleraient et se faufilera avec son appareil photo bien caché dans sa sacoche.

Une série d’images, prises à l’automne 1980 lors d’une réunion de la Bloody Assizes Dining Society, un club réservé exclusivement aux hommes qui boivent comme des trous, a été soumise à un concours de photographie du Sunday Times. Bien qu’il n’ait pas gagné, il a attiré l’attention de Tina Brown, la future rédactrice en chef de Vanity Fair, qui était alors à la barre du magazine de société Tatler. Brown a appelé Jones, l’a félicité pour ses photos de la scène étudiante d’Oxford et lui a proposé un poste de photographe officiel de la soirée Tatler. Il commencerait immédiatement à condition qu’il s’installe à Londres. Au début, Jones ne la prenait pas au sérieux. « Les clichés que j’ai soumis au Times étaient des exemples assez évidents du type de photos que Tatler publierait régulièrement », a t-il déclaré. Mais Brown les a aimés. Jones était envoyé à toutes les fêtes haut de gamme auxquelles Tatler pouvait avoir accès et il utilisait régulièrement ses images pour animer les pages de Tatler.

En 1983, au cours de son passage en tant que chroniqueur au Daily Mail, Brown utilisa des travaux de Jones, notamment l’image d’une femme en robe flottante dansant sur une grande table à manger pour un article intitulé Snob Wars. « Il y a une guerre civile en Grande Bretagne sauf que ce n’est pas très civil », a écrit Brown. « Partout où je regarde, des groupes sociaux font la queue et se serrent la main. Nous avons embrassé la culpabilité des années soixante dix de partage et nous nous sommes habilités à tuer les Up Yours Eighties. Tina parlerait de cette nouvelle génération de ce qu’elle a appelé Sod You Tory. » Il se souvient d’une grande beuverie dans le Kent. Six cents personnes ont été invitées. À leur arrivée, elles ont été accueillies par des éclaireurs tenant des torches allumées, alignés de chaque côté de la longue allée menant à la demeure majestueuse. « Le bal a eu lieu la même nuit que les émeutes de Brixton », a déclaré Jones. « Je suis resté à l’extérieur et j’ai pris des photos d’eux en train de quitter l’événement. A Brixton, tout était en feu. On aurait dit un monde complètement différent. »

Parmi ses contemporains, Jones a pris un peu de chaleur pour un manque perçu de distance critique par rapport à ses sujets. Comme il le fait remarquer, les classes supérieures britanniques ne sont plus les mêmes. « Elles ont été remplacés par des richesses du monde entier. La noblesse terrienne n’est plus aussi importante. L’ensemble de Chelsea a été évincé de Chelsea. Ils sont plus timides. Ils ont perdu ce sentiment de confiance insouciante. » Il cite le titre qu’il a choisi pour sa série des anciens puissants. « Je l’ai appelé The Last Hurray. Cela me semble approprié. »

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