Du sauvetage du soldat Ryan au plus long jour, des dizaines de films ont immortalisé les exploits des troupes alliées le jour J alors qu’elles se frayaient un chemin en France. C’était alors le début de la fin pour Hitler et les nazis. Un nouveau livre documente l’invasion du point de vue des Allemands alors que leurs lignes sont envahies par le plus grand raid amphibie jamais lancé. Des entretiens avec des dizaines de soldats nazis ont révélé la peur qui régnait dans les rangs allemands avant la bataille, leur incrédulité face à l’ampleur de l’attaque des Alliés et les horreurs du combat, à la fois celles infligées par les Allemands et celles qu’elles ont subies. Des soldats ont raconté avoir vu leurs camarades brûlés ou se faire pilonner devant eux, d’autres se sont souvenus d’avoir abattu des troupes américaines à l’aide de mitraillettes, ne s’arrêtant lorsque l’arme devenait trop chaude pendant que l’un des témoins polonais appelait leur commandant allemand et l’assassinait plutôt que de se battre plus longtemps.

Alors que les Alliés menaient d’importantes opérations de leurre dans la période qui a précédé l’invasion afin de laisser les Allemands dans le doute quand à la date exacte du débarquement, il était évident qu’une invasion arriverait tôt ou tard. Klaus Herrig, 21 ans, a fait part de ses craintes face à l’attaque et de la suspicion grandissante que l’Allemagne serait vaincue lorsque les Alliés atteindraient finalement l’Europe continentale. Il a déclaré, « Certains imbéciles pensaient que l’Allemagne pouvait encore gagner la guerre mais je n’étais pas de ceux là. Je ne pouvais pas y croire à ce moment là. Je pensais comme à peu près la moitié de mes camarades. Tout le monde pouvait voir que nous n’étions pas invincibles comme on nous l’avait toujours dit. Nous nous attendions à l’invasion à venir cet été et nous l’attendions avec des sentiments mitigés. Je savais que je devais faire mon devoir de soldat mais dans mon cœur, j’espérais juste que ce soit fini. »

Pour Herrig, ce jour viendra enfin à l’aube du 6 juin 1944 lorsque, après un retard de 24 heures dû au mauvais temps, l’opération Overlord fut lancée. Heinrich Runder, un soldat allemand, a rappelé ce qu’il avait ressenti lorsqu’il considérait les forces d’invasion comme une peur pure. « Je peux vous dire que ma gorge s’est asséchée et que mes mains ont commencé à trembler. Je n’étais pas le seul homme à être touché de cette façon, un des très jeunes garçons a commencé à vomir. » Les débarquements alliés ont été accompagnés par un bombardement féroce de navires au large ainsi que par des avions conçus pour assommer les nids de mitrailleuses allemandes et les emplacements d’artillerie. Le grenadier Heinrich Runder l’a décrit. « Je pouvais sentir les explosions qui ont fait sonner mes oreilles et mon saigner nez. Je pouvais voir le grand bunker derrière nous. Une des roquettes l’a frappé et l’a tout simplement mis en pièces. Les murs et le toit se sont tous envolés. »

D’autres ont rappelé une horreur particulière, celle des roquettes incendiaires américaines lancées par les avions Thunderbolts qui étaient remplies de goudron ou de caoutchouc liquide inflammable afin qu’elles collent à leur cible lors de leur combustion. Runder se souvient du moment où on frappait sa tranchée comme un enfer et un chaos, décrivant des hommes courant dans le feu ou tombant en arrière dans les flammes pour mourir. Un autre soldat a décrit le tir direct d’une des roquettes sur un bunker comme une vision de l’enfer, une vision obscène qui reste avec moi, même maintenant. » Au début des combats, certains emplacements allemands ont essuyé de lourdes pertes mais ceux qui se trouvaient sur la plage d’Omaha, où les forces américaines ont subi le plus de pertes, sont restés en grande partie intacts, condamnant le sort de nombreux soldats débarquant sur le rivage. Le sergent d’état major Henrik Naube, enfermé dans un nid de mitrailleuses surplombant la plage, a rappelé, « Les Américains étaient à environ quatre cents mètres de nous. Au début, je ne les ai pas vu individuellement mais j’ai commencé à tirer et j’ai balayé l’arme de gauche à droite sur la plage. Cela a renversé les premiers hommes de chaque ligne. La MG 42 était si puissante que les balles traversaient les corps et frappaient tout ce qui se trouvait derrière. Beaucoup de ces hommes ont été touchés par une balle qui avait déjà traversé un homme devant, voire deux hommes. La seule fois où nous avons cessé de tirer, c’est lorsque le canon a commencé à surchauffer et que le mécanisme a montré des signes de ratés. Nous ne voulions pas courir le risque de voir le fusil tomber en panne alors nous l’avons laissé refroidir. Nous avons pris nos fusils et les avons utilisés à la place. »

Karl Wegner s’est retrouvé dans une situation similaire. Décrivant ses émotions, il a déclaré, « Mon esprit l’a rationalisé, c’était la guerre. Malgré tout, cela a laissé un goût amer dans ma bouche. Mais ce n’était pas le moment maintenant de penser à ce qui était bien ou mal mais seulement à survivre. Une fois les premiers instants écoulés, mon esprit est devenu automatisé. Lorsque l’arme se coinçait, je la nettoyais rapidement car chaque seconde comptait. Quand j’ai retiré la sécurité pour ce qui semblait être la millième fois, j’ai fait une pause pour bien regarder sur la plage. J’ai vu des corps partout. Certains étaient morts et d’autres encore en vie. Ce que j’ai vu m’a convaincu que, pour le moment, c’était pire que ce que nous avions vécu jusque là. »

Malgré quelques succès à Omaha, il devint vite évident que les troupes allemandes, largement inexpérimentées, sous-équipées et mal commandées allaient perdre. Les munitions se raréfiaient, notamment pour les mitrailleuses et une contre attaque qui aurait amené des renforts s’était soit arrêtée, soit avait été repoussée. Stefan Heinevez, 20 ans, se souvient avoir vu l’homme près de lui se prendre une balle dans la gorge avant de s’en prendre une autre dans la poitrine. « Il a été littéralement abattu devant moi ». Quelques instants plus tard, un avion allié a bombardé sa position et a coupé un soldat russe en deux. Nous ne pouvions qu’enjamber les deux morceaux du corps. » Réalisant que la journée était perdue, certains appelés ont refusé de descendre du navire. Un grenadier, Helmuth, a rappelé comment des Polonais et des Alsaciens, dans sa tranchée, avaient informé le commandant allemand de se rendre lorsque les Américains avaient attaqué.

Refusant de se soumettre, l’officier leur a annoncé qu’ils seraient exécutés s’ils refusaient de se battre, ce qui a incité l’un des hommes à se mettre une balle dans la tête. Helmuth, seul Allemand restant dans la tranchée, a été battu s’est enfui. Joseph Häger se souvint d’avoir combattu dans une tranchée près d’Omaha pendant une heure, « la période la plus terrible de ma vie », avant de se retrouver dans un bunker avec 30 hommes blessés alors que les Américains progressaient. Les troupes nazies piégées, les Alliés ont commencé à accumuler de la terre contre les bouches d’aération avant d’amener un lance flammes. Häger décrit une quasi mutinerie avant que l’un des hommes arrache une couverture blanche à un blessé, l’attache à un bâton et signe de se rendre. Pendant ce temps, Naube, à moitié assommé par un tir d’obus de mortier, s’est fait prendre par les Américains à sa grande surprise car il s’attendait à être tué. « Quand j’ai pensé à la plage, aux tas de cadavres, je me suis dit que l’ennemi allait nous tuer. » « Aurions nous montré de la pitié si les rôles étaient inversés, si nous étions les assaillants ? »

On pense que jusqu’à 9 000 soldats allemands sont morts le jour J contre 10 000 soldats alliés, bien que seulement 4 400 aient été officiellement déclarés. Les Alliés n’ont atteint aucun de leurs objectifs clés dès le premier jour des combats mais les défenseurs allemands n’avaient pas réussi à les rejeter à la mer, comme Rommel l’avait promis. En Europe continentale, les Alliés ont réussi à se frayer un chemin à l’intérieur des terres, ramenant les nazis à Berlin où les forces de Hitler ont finalement été écrasées par les Russes.

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