Les teintes paisibles et les visages souriants qui remplissent les images des années 1960 en Afghanistan sont bien loin des photos d’aujourd’hui d’un pays aux prises avec la violence et la corruption. En 1967, le Dr Bill Podlich, professeur à l’Université de l’Arizona State,et sa famille ont échangé les étés étouffants de Tempe en Arizona contre les environs de Kaboul en Afghanistan. Après avoir servi pendant la seconde guerre mondiale, Podlich souhaitait promouvoir la paix et pour cette raison, il fit équipe avec l’UNESCO pour travailler pendant deux ans au Collège des enseignants supérieurs de Kaboul. Il était accompagné de ses enfants, Jan et Peg, ainsi que de son épouse Margaret.

Lorsqu’il ne construisit pas de relations avec ses cohortes afghanes, Podlich développa autre chose, ses photos qui décrivait un Afghanistan pacifique et en pleine modernisation, qui contraste avec les images du pays déchiré par la guerre que nous connaissons aujourd’hui. C’est pourquoi, aux yeux de Peg Podlich, les photos de son père sont d’une importance capitale. Selon Peg Podlich, ces photos peuvent encourager les gens à voir l’Afghanistan et son peuple tels qu’ils étaient et pourraient à nouveau être.

Les années 50 et 60 étaient une période pleine d’espoir pour les habitants de l’Afghanistan. Des conflits internes et des interventions étrangères ont sévi dans la région pendant des siècles mais les dernières décennies ont été relativement pacifiques. Dans les années 1930, le jeune et progressiste roi Amanullah Khan était déterminé à moderniser l’Afghanistan et à faire connaître les réalisations sociales, politiques et économiques dont il a été témoin lors de ses tournées en Europe.

Il a demandé aux pays les plus riches du monde de l’aider à financer ses réformes projetées et reconnaissant la valeur stratégique d’un Afghanistan modernisé respectueux de leurs intérêts dans la région, les puissances mondiales ont accepté. Entre 1945 et 1954, les États Unis ont consacré plus de 50 millions de dollars de prêts à la construction de la route Kandahar Herat. En 1960, l’aide économique américaine à l’Afghanistan avait atteint 165 millions de dollars. La majeure partie de cet argent était destinée à améliorer l’infrastructure du pays. En ce qui concerne les investissements en capital, les entrepreneurs américains se méfiaient.

Mais l’Union soviétique n’avait pas de tels scrupules. En 1960, l’URSS avait versé plus de 300 millions de dollars en prêts. En 1973, ce chiffre était passé à près d’un milliard de dollars. Ils n’hésitaient pas non plus à investir dans les industries pétrolières de la région. L’Afghanistan a donc reçu plus d’aide financière par habitant de l’Union soviétique que tout autre pays en développement. Kaboul, la capitale et la plus grande ville d’Afghanistan, a été la première à constater les changements. Les bâtiments modernes ont commencé à apparaître à côté des structures traditionnelles et de nouvelles routes ont parcouru la longueur de la ville et au delà.

Les femmes ont plus de possibilités d’éducation que jamais auparavant, elles pouvaient fréquenter l’Université de Kaboul et les burqa étaient devenues facultatives. Certaines ont repoussé les limites de la mode traditionnellement conservatrice de leur société et arboraient des minijupes. Le pays a attiré des visiteurs du monde entier et ses touristes sont rentrés chez eux pour décrire à leur famille et à leurs amis de magnifiques jardins, une architecture époustouflante, des montagnes à couper le souffle et des habitants sympathiques. En fin de compte, l’argent des deux superpuissances émergentes serait si attrayant pour une tempête politique grandissante mais pendant deux décennies bien remplies, les choses semblaient relativement bien se passer.

Tout a dégénéré au printemps 1978 lorsque le parti démocratique du peuple afghan a organisé un coup d’État contre le président du pays, Mohammed Daoud Khan. Ils se sont immédiatement lancés dans une série de réformes, notamment la redistribution des terres et la refonte du système juridique en grande partie islamique, pour lesquelles le pays n’était pas prêt. À la chute, l’est du pays se rebellait et le conflit dégénérait en guerre civile entre les rebelles moudjahidines financés par le Pakistan et le nouveau gouvernement.

L’Union soviétique a soutenu le Parti démocratique populaire d’Afghanistan et avec les tensions accrues de la guerre froide, les États Unis ont rapidement réagi pour contrer ce qu’ils percevaient comme de l’expansionnisme soviétique, soutenant discrètement les rebelles moudjahidine. Lorsqu’un schisme interne au sein du Parti démocratique populaire a abouti à l’assassinat du président Taraki et à la nomination d’un nouveau dirigeant du parti, l’Union soviétique a décidé de se salir les mains. Ils se sont mêlés au conflit et ont mis en place leur propre régime.

Les États Unis ont renforcé l’appui aux rebelles moudjahidines et ont envoyé des milliards d’aide financière et d’armes au Pakistan, le pays fournissant des ressources aux rebelles d’à côté. Le conflit, appelé guerre soviéto afghane, a duré dix ans et fait 2 millions de morts. Il a déplacé 6 millions de personnes alors que les bombardements aériens détruisaient les villes, les campagnes, les routes et les bâtiments dont l’Afghanistan des années 1960 commençait tout juste à s’enorgueillir.

Le pays en développement que Bill Podlich avait photographié avait disparu et même la fin de la guerre ne pouvait le ramener. Après le retrait de l’Union soviétique, les combats se sont poursuivis et certains rebelles moudjahidines ont formé un nouveau groupe, les talibans. L’Afghanistan a plongé plus profondément dans le chaos et la terreur.

À la lumière de ce qui est arrivé à l’Afghanistan au cours des dernières décennies, il est plus important que jamais de se rappeler le pays que Bill Podlich a capturé sur ses photographies. Selon Said Tayeb Jawad, ancien ambassadeur d’Afghanistan aux États Unis, nombreux sont ceux qui ont tendance à penser que l’Afghanistan est un ensemble ingouvernable de tribus concurrentes ayant des points de vue divergents et une histoire de rancunes sanglantes qui ne peuvent pas être abandonnées.

Ses détracteurs disent que les conflits ethniques du pays sont insolubles. Mais les photos de Podlich des années 1960 démentent cette façon de penser. Dans les années 1960, l’Afghanistan a connu une période de prospérité sans précédent. Ce n’est pas parce que les groupes sont en désaccord que la résolution est impossible. Après tout, fait remarquer sereinement M. Jawad, l’Afghanistan est moins tribal que New York…

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