Pendant environ sept mois dans ce que l’on appelle le printemps de Prague, la Tchécoslovaquie sous contrôle soviétique s’efforça d’exercer une forme de communisme plus laxiste avant que l’URSS n’envoie ses militaires pour les contenir. En 1968, de janvier à août, la nation tchécoslovaque sous contrôle soviétique jouit de libertés élargies et d’un gouvernement détendu sous la direction du communiste libéral Alexander Dubček, connu sous le nom de Printemps de Prague. Mais ces chaudes nuits détendues ont été de courte durée après l’envoi de près de 600 000 soldats par l’Union soviétique pour mettre fin au mouvement de libéralisation.

Une fois la seconde guerre mondiale terminée le 2 septembre 1945 avec la signature par les Japonais de leur capitulation à bord du USS Missouri , il ne restait plus qu’à reconstruire le monde à partir des décombres laissés par le conflit mondial. Les forces alliées et l’Union soviétique ont élaboré un plan visant à rétablir le contrôle sur les pays européens ravagés par l’Allemagne. Il a été décidé que l’Allemagne serait divisée entre les Alliés et les Soviétiques et un comité déterminerait comment l’ancien État nazi expierait ses actes. Mais il y avait aussi la question de savoir quoi faire avec les pays de l’Europe de l’Est dont beaucoup ont été durement touchés par la guerre, ne disposant pas de ressources suffisantes pour se défendre de manière indépendante. Les Soviétiques et les Alliés ont donc convenu de créer une autorité temporaire pour les pays qui seraient politiquement représentatifs de toutes les factions de sa population. Mais l’Union soviétique s’est retirée à la fin de l’accord. Au lieu d’établir des élections libres en Tchécoslovaquie, en Pologne, en Hongrie, en Bulgarie, en Roumanie et en Allemagne de l’Est, Joseph Staline a imposé un régime communiste strict. Cette mesure permettrait également à l’Union soviétique de se protéger contre d’éventuelles attaques de l’Ouest utilisant ces pays de l’Est comme zone tampon.

Le 5 mars 1946, Churchill a partagé la scène avec le président des États Unis Harry S Truman au Westminster College de Fulton dans le Missouri pour parler de la question de la croissance de l’Union soviétique. Là bas, Churchill a prononcé son célèbre discours Rideau de fer. « De Stettin dans la Baltique à Trieste dans l’Adriatique, un rideau de fer s’est abattu sur tout le continent », a déclaré Churchill avec poésie à propos de l’occupation de l’Europe de l’Est par les Soviétiques. Les tensions entre les Alliés et la croissance de l’Union soviétique sont à la base de la guerre froide. Les relations tendues entre les États Unis et l’Union soviétique sont restées essentiellement politiques jusqu’au début des années 50 lorsque la militarisation croissante des deux côtés et la possibilité d’une guerre nucléaire totale devinrent une véritable menace. Mais la relation s’est quelque peu apaisée après la mort de Staline en 1953. Malheureusement, son successeur immédiat, Nikita Kruschev et bien d’autres encore, ont constaté par la suite qu’une position intransigeante contre les États Unis leur permettait facilement de gagner des points politiques avec leurs partisans.

En 1955, Kruschev organisa une alliance de pays du bloc de l’Est en une organisation de défense appelée Pacte de Varsovie. Les pays suivants, Albanie, Bulgarie, Tchécoslovaquie, Allemagne de l’Est, Hongrie, Pologne et Roumanie contribueraient à la défense de l’Union soviétique dans le cadre d’une union militaire mutuellement bénéfique. Alors que les relations avec les États Unis continuaient à se détériorer, l’Union soviétique commençait à adopter une approche plus laxiste vis à vis de ses États satellites d’Europe orientale afin de les fidéliser. Cette nouvelle politique laissait les affaires intérieures de l’Etat relativement épargnées par l’ingérence de l’Union soviétique et accordait un faible degré de souveraineté à chacun des pays d’Europe orientale contrôlés par les Soviétiques. Cette petite fenêtre de liberté a fait place à une vague de libéralisme au cours des années soixante. Il était difficile pour les États satellites de réconcilier le système communiste soviétique avec leurs identités individuelles en tant que nation et ils ont donc profité pleinement de cette politique plus laxiste. La Tchécoslovaquie, par exemple, a refusé de devenir un État fantoche sous le gouvernement soviétique et a utilisé ces réformes pour tenter d’exercer sa propre identité. Les Soviétiques ont pris conscience du libéralisme croissant de la République tchèque et ont organisé des procès spectacles, des arrestations impromptues, des actes de torture et des aveux forcés pour écarter ceux qui n’étaient pas loyaux envers Staline. Cette période de lutte pour plus de démocratisation tout en combattant la mainmise du régime soviétique était connue sous le nom de Printemps de Prague.

Sous le premier président communiste du pays, Antonín Novotný, une nouvelle génération de Tchécoslovaques communistes est née. Ces jeunes s’opposaient à la conformité que les Soviétiques imposaient. Ils ont rivalisé pour une version réformée du communisme, une version donnant plus de liberté à l’individu. Ces nouveaux communistes ont trouvé un dirigeant chez Alexander Dubček, une étoile montante du parti communiste et membre des deux comités centraux des côtés tchèque et slovaque du pays. Dubček a commencé à rassembler le soutien des réformistes contre Novotný jusqu’à la démission de ce dernier en janvier 1968. Dubček, premier secrétaire du président et favorisé par une vague croissante de communistes libéraux dans les rangs, a été choisi pour le remplacer. Après son entrée en fonction, Dubček a lancé un programme de réformes intitulé La voie du socialisme en Tchécoslovaquie dans le but non seulement de démocratiser lentement la politique tchèque mais également de revitaliser l’économie stagnante du pays. Grâce à ces réformes, le lourd rideau de communisme qui couvrait la nation pendant des décennies s’est lentement levé, la presse jouit de plus de libertés que les civils et les victimes politiques lors de l’épuration de Staline sont réhabilitées. Les contrôles de l’État ont été assouplis et les droits individuels élargis. Ce mouvement de libéralisation en Tchécoslovaquie est devenu le Printemps de Prague. Dubček a qualifié sa plate forme de socialisme à visage humain qui est devenu un slogan populaire au moment où le libéralisme balayait la nation. Tandis que Dubček veillait à réaffirmer la loyauté de la Tchécoslovaquie à l’égard de l’Union soviétique dans le cadre de la libéralisation du pays, les scandales grandissants en faveur de la démocratie devinrent trop forts pour que Moscou les tolère. En juillet 1968, après une réunion entre l’Union soviétique et d’autres États satellites, une lettre fut envoyée à la Tchécoslovaquie. C’était un avertissement contre la poursuite des réformes dans le pays. Mais Dubček a refusé de se plier. « Nous continuerons à suivre la direction que nous avons commencé à suivre en janvier de cette année », a répondu Dubček dans un discours télévisé. Le 20 août 1968, l’Union soviétique a réagi en lançant une invasion militaire dans la capitale Prague.

Les Soviétiques ont envoyé des forces de Hongrie, de Bulgarie, d’Allemagne de l’Est et de Pologne. Plus de 2 000 chars et entre 250 000 et 600 000 soldats soviétiques ont pris d’assaut la ville pour mettre fin au printemps de Prague. Bientôt, les rues de Prague, qui avaient connu quatre mois de libéralisation grâce aux réformes de Dubček au printemps de Prague, ont été envahies par des troubles. Dubček a exhorté les civils à coopérer avec l’armée adverse lors d’une émission sur la radio publique de Prague qui était toujours sous le contrôle des libéraux communistes mais qui serait bientôt envahie par les troupes soviétiques. « C’est peut être les derniers reportages que vous entendrez car les installations techniques dont nous disposons sont insuffisantes », a dit le dernier message de l’émission à 5 heures du matin.

Cependant, des manifestants non armés ont quand même jeté leurs corps dans les allées des chars pour tenter de bloquer les rues de l’invasion soviétique. Un rapport déclassifié du printemps de Prague datant de 1990 révélait plus tard que 82 personnes avaient été tuées pendant l’occupation, 300 autres avaient été grièvement blessées et 500 autres blessées. Selon le rapport, de nombreuses victimes du Printemps de Prague ont été abattues. L’ancien conseiller politique Jiri Pehe s’est souvenu des manifestants dans les rues. « Je me souviens encore que des gens allaient dans les tanks et allaient voir les militaires et discutaient avec des soldats qui ne savaient même pas où ils se trouvaient. Ils disaient, C’est une terrible erreur. Que faites vous ici ? Pourquoi êtes-vous venus ? L’occupation au printemps de Prague a coûté la vie à des Tchèques et à des Slovaques. Dubček a essayé de rester persuadé que le mouvement survivrait à l’oppression soviétique et a déclaré, « Ils peuvent écraser les fleurs mais ils ne peuvent pas arrêter le printemps. » Dubček et d’autres chefs de parti réputés complices des réformes socialistes ont été repris et envoyés à Moscou.

Après avoir été interrogé par les chefs du gouvernement de l’Union soviétique, Dubček a été libéré et autorisé à retourner en Tchécoslovaquie. À son retour à Prague, Dubček a prononcé un discours émouvant devant le public. La journaliste tchèque Margita Kollarová a rappelé ce moment surréaliste. « Il y a eu un silence. J’ai attendu et j’ai indiqué aux personnes autour de moi que j’avais besoin d’un verre d’eau pour M. Dubček. Ils ont apporté de l’eau. Lorsque j’ai posé le verre sur la table devant lui, le son que ça a fait le ramena à la raison. Après un temps assez long, il se remit à parler. Des larmes coulaient sur son visage. Ce n’était que la deuxième fois de ma vie que je voyais un homme pleurer. » De même que Dubček avait été brisé par le rideau soviétique, les dommages irrévocables causés à la liberté volée de son pays avaient laissé une marque désagréable sur son âme. « Comme tous mes autres camarades de classe, nous avons été élevés avec cette idée que le système pourrait avoir des problèmes mais que c’était un système humain. Cela nous a été malmenés. Après 1968, tout cela a pris fin. Nous avons réalisé que c’était tous des mensonges. » En janvier 1969, Jan Palach, un étudiant âgé de 20 ans et debout sur la place Venceslas à Prague, s’est aspergé d’essence et s’est immolé par le feu. La cascade était un acte de protestation extrême du jeune Tchèque face à l’invasion soviétique de sa ville. « Les gens doivent lutter contre le mal quand ils le peuvent », avait déclaré Palach, gravement brûlé, à un psychiatre qui l’avait examiné après l’incident. Palach, qui était un majeur en philosophie, est décédé trois jours plus tard à l’hôpital après son auto immolation. Il a refusé d’accepter des médicaments contre la douleur jusqu’à la fin. Sa mort a sonné le glas de tous les Tchécoslovaques désespérés après l’occupation soviétique cinq mois plus tôt. « Après l’euphorie de 1968, les gens étaient devenus déprimés. Palach voulait les secouer », a déclaré Zuzana Bluh, une étudiante qui a aidé à organiser les obsèques de Palach. L’enterrement du jeune militant a été suivi par des personnalités publiques telles que des artistes et des politiciens qui ont sympathisé avec sa douleur. Environ 200 000 personnes ont pleuré sa mort et ont traversé Prague lors de ses funérailles. Même aujourd’hui, un mémorial en son honneur est commémoré avec l’anniversaire du printemps de Prague.

En avril, les troubles civils sont devenus tels que Dubček a été évincé à la tête du Parti communiste. Il fut remplacé par Gustav Husak soutenu par Moscou dont le règne devait être beaucoup plus strict. Sous Husak, la Tchécoslovaquie a connu une période de normalisation avec la mise en oeuvre de purges massives, l’interdiction de voyager et la création d’un crime contre l’économie socialiste. Pendant ce temps, la carrière politique de Dubček était terminée. Après avoir repris la fonction essentiellement cérémonielle de président du Parlement, Dubček a été brièvement ambassadeur en Turquie avant d’être finalement expulsé du parti communiste. Il a ensuite déménagé en Slovaquie avec son épouse et a fini par travailler comme commis dans un coin tranquille du Département des forêts. Malgré la fin agitée de son travail politique, Dubček reste un héros pour le peuple tchécoslovaque, en particulier parmi les activistes de mouvements ultérieurs tels que la Révolution de velours de 1989. Mais son plus grand héritage sera toujours sa persistance à inaugurer une ère de liberté pour le peuple tchécoslovaque au printemps de Prague, aussi fugace qu’il ait été.

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