Les trottoirs au bord des routes américaines sont un aspect emblématique de la culture pop américaine, du roman de Jack Kerouac intitulé On the Road au film Little Miss Sunshine.
La tendance remonte aux années 1950 lorsque ces nouvelles routes devinrent les veines des États Unis. Peu de temps après, les convives et les entreprises en bord de route sont arrivés avec des enseignes au néon accrocheuses pour attirer les voyageurs.
60 ans plus tard, les affaires ont peut être disparu mais bon nombre de ces signes distinctifs subsistent encore. Certains sont vénérés comme des œuvres d’art uniques mais beaucoup sont constamment menacés de destruction.
Debra Jane Seltzer, passionnée de panneaux de signalisation routière, photographie les panneaux vintage d’Amérique depuis plus de 15 ans.
Sa collection est au centre du nouveau livre d’Amberley Publishing, Vintage Signs of America. « Ils sont uniques et amusants, ils font partie d’une époque qui doit être préservée dans nos rues », a t-elle déclaré.

Selon Seltzer, ces panneaux de signalisation datant du milieu du 20ème siècle constituent une part nostalgique de la vieille école américaine.
« L’Amérique se développait comme une folle dans les années 50 et c’est un peu comme lorsque les enseignes au néon étaient partout », dit elle. « Si vous aviez une entreprise, vous deviez avoir une enseigne au néon, point final. »
Avec leurs couleurs primaires, leurs lumières clignotantes et leurs personnages en mouvement, les enseignes ont été conçues pour attirer un nombre croissant de clients passants.
« Le développement des autoroutes américaines et la culture automobile, tout cela a contribué à la qualité des panneaux. »

Seltzer remonte sa propre fascination pour les signes vintage à l’époque où elle a appris à conduire à 16 ans. « Mon intérêt pour les bâtiments est venu en premier », dit elle. « Dès que j’ai pu conduire, je prenais des photos de bâtiments. Ma première passion était l’Art Déco. »
Plus tard, en 2000, Seltzer a commencé à conduire dans un État pour participer à des spectacles avec un de ses chiens. Elle a profité du temps passé sur la route pour explorer l’architecture en bord de route.
Seltzer a été frappé par l’éblouissante gamme de signes rencontrés. Photographe passionnée, elle a commencé à capturer ses favoris et à les archiver sur son site web, RoadsideArchitecture.com.

Internet en était encore à ses balbutiements, à l’ère des réseaux sociaux, la présence en ligne de Seltzer était pour elle et non publique.
« À ce stade, je ne pensais pas qu’il y avait Google ou du moins je ne connaissais pas Google ni Yahoo », dit elle.
Au fur et à mesure que les choses évoluaient, elle réalisa que le site web commençait à être remarqué. « J’ai donc commencé à mieux organiser les choses et à prendre de meilleures photos », explique Seltzer. « C’est un peu ridicule à quel point c’est grand maintenant, c’est comme une encyclopédie. »
Classant les signes par type et par époque, Seltzer est désormais en quête de tous les photographier. « Je suis constamment à la recherche de nouvelles choses, c’est devenu une de mes passions que de documenter l’histoire de nos panneaux. »

Quand Seltzer prend le volant, elle a déjà planifié exactement ce qu’elle veut photographier ce jour là.
« En moyenne, j’ai probablement atteint environ 100 places par jour », dit elle. « Parfois plus si c’est une ville dense, parfois moins s’il y a beaucoup d’autoroute et des kilomètres entre les cités. »
Lorsque Seltzer fait une pause pour photographier une enseigne, elle laisse parler le talent artistique de la structure.
Les photographies vont de pair avec la recherche que Seltzer prend également au sérieux. « Je lis tout ce que je peux. Parfois ce ne sont que des impasses. J’appelle du monde et j’essaie de ne rien laisser au hasard. »

Une grande partie du travail de Seltzer préconise la protection des signes originaux dont le nombre diminue. « Ils sont tous si vulnérables aux éléments, » dit elle.
Depuis que le livre a été imprimé, l’une des enseignes préférées de Seltz, au restaurant Corral à Victoria au Texas, a été victime de l’ouragan Harvey.
« C’est maintenant une épave froissée », soupire t-elle.
Si ce n’est pas le mauvais temps qui termine l’enseigne, ce sont les caprices d’un nouveau propriétaire.
« N’importe lequel de ces beaux signes que vous voudrez peut être prendre en photo lorsque vous voyagez pourrait disparaître à tout moment » dit Seltzer.

« Quand ils parlent de la façon dont ils envisagent de le repeindre, vous leur dites, » Non, ne le choyez pas, ne le chiquez pas. C’est historique comme ça » dit elle.
Dans le livre de Seltz, il y a plusieurs exemples de signes qui ont disparu mais qui ont été réintégrés à la suite d’un tollé local. Par exemple, le panneau Sheridan Lanes à Tulsa dans l’Oklahoma, qui remonte aux années 50. En 1998, le bowling a été acheté par la chaîne AMF et le panneau a été retiré. Mais après la pression de la communauté, il a été réinstallé. Si une enseigne ne peut pas rester à son emplacement d’origine, il existe d’autres solutions.
« Certaines villes font construire de petits parcs de signalisation. Si un panneau doit être déplacé, où peut il aller tout en restant à l’extérieur pour que les gens le voient comme une attraction touristique nocturne ? »

En fin de compte, l’attrait de ces signes vintage réside dans leur nostalgie.
« C’est une attraction touristique et une partie de l’histoire des gens quand ils rentrent chez eux », a déclaré Seltzer.
La photographe encourage les autres à suivre ses traces. A côté de son site web, elle héberge un blog avec des conseils détaillés sur les itinéraires routiers couvrant tout, des meilleurs motels à la façon de voyager avec des chiens.
Seltzer planifie ses voyages mais elle exalte également le plaisir de découvrir un grand signe de façon inattendue.
« Lorsque vous essayez de documenter autant que possible avant qu’il ne disparaisse, je pense que vous adoptez une approche différente. Mais pour certaines personnes, c’est juste la joie de se cogner dans les choses. »


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