Des photos fascinantes montrent les rues de la boîte de nuit londonienne Soho il y a 70 ans alors qu’elle était le centre de l’industrie du sexe de la capitale et sous l’emprise des gangsters. Dans une image, un spiv, un terme utilisé pour un petit criminel qui fait le commerce de marchandises illicites, est photographié en train de vendre des bijoux du marché noir à des femmes dans les rues de Londres d’après guerre. Dans une autre, un groupe d’hommes pénètre dans un bâtiment indiquant « Non Stop Striptease dans une ruelle de Soho en février 1962.

D’autres photos montrent des personnages mystérieux habitant une allée sombre de Soho en 1947 et les fêtards bruyants de la taverne Fitzroy le 22 février 1949. Les petits criminels ont acquis une notoriété dans les années 1950 après la fin de la seconde guerre mondiale. Les Spivs ont profité du rationnement qui a été maintenu jusqu’au 4 juillet 1954 pour vendre des produits difficiles à trouver sur le marché noir tels que des costumes, des cigarettes et des montres. Ils encouraient une peine maximale de cinq ans d’emprisonnement s’ils étaient arrêtés.

La région de Soho à Londres était un haut lieu de la pègre britannique au milieu du 20ème siècle. Le quartier était le centre de l’industrie du sexe à Londres depuis la fin des années 1700 mais c’est après la fin de la première guerre mondiale que les gangs se sont installés. Des gangs rivaux dirigés par Chan Nan et Eddie Manning, tous deux tristement connus sous le nom de « dope kings de Londres, contrôlaient la prostitution et la drogue dans la région jusqu’à ce qu’ils soient tous deux emprisonnés au début des années 1930. À la fin des années 40, Brewer Street et Rupert Street étaient inondées de gangs qui dirigeaient leurs propres réseaux de prostitution.

La police a été soudoyée pour fermer les yeux et les photographes se sont cassés le nez dans l’espoir d’attraper des hommes en train de rendre visite aux prostituées pour les utiliser plus tard comme un chantage. Ce n’est que dans les années 1980 que Soho est entré dans le processus de gentrification. Des endroits comme Piccadilly Circus ont été complètement modernisés, les anciens néons utilisés pour annoncer Bovril et d’autres entreprises étant remplacés par un écran électronique géant. D’autres lieux, comme le Berwick Street Market et le quartier commerçant de Carnaby Street, montrent combien d’anciens commerçants indépendants ont été remplacés, souvent par des chaînes internationales.

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