Le naufrage du Titanic est l’un des désastres maritimes les plus mémorables de l’histoire. Un grand navire de luxe présenté comme le navire le plus sûr à flot, transportant plus de deux mille passagers dont beaucoup étaient des membres riches et puissants de la société, coule lors de son voyage inaugural était un événement inimaginable. La perte du Titanic, pour beaucoup, était symbolique de la nature fragile de la société elle même et des vaillantes mais vaines tentatives de la science pour triompher de la nature.

Mais Titanic n’était pas la première victime de White Star Line, la compagnie maritime britannique à laquelle appartenait le paquebot de luxe. Si vous regardez l’histoire de White Star Line, vous verrez une série d’incidents qui vont durer plusieurs décennies jusqu’au grand événement du 14 avril 1912.

Au 19ème siècle, White Star Line était l’une des compagnies maritimes les plus importantes fournissant des services de transport de passagers et de fret entre la Grande Bretagne et les États Unis, le Canada, l’Afrique du Sud, la Nouvelle Zélande et l’Australie. Alors que ses concurrents se concentraient principalement sur la vitesse, la White Star Line s’imposait, offrant un passage agréable et confortable à travers l’Atlantique Nord à bord de certains des navires les plus grands et les plus luxueux du monde. Le navire novateur Oceanic, lancé en 1870, avec ses logements inégalés et son apparence époustouflante a changé à jamais la conception des paquebots. L’Oceanic a été le premier navire à disposer d’eau courante et de cloches électriques pour convoquer des intendants dans les cabines de première classe. Les plus grands hublots du navire permettaient plus de lumière et sa salle à manger était suffisamment grande pour accueillir tous les passagers de première classe à la fois.

À mesure que la réputation de confort de White Star Line grandissait, les navires devenaient plus grands et plus opulents. Le Titanic et ses deux navires jumeaux, Olympic et Britannic, étaient censés être les navires les plus grands et les plus luxueux au monde. Les cabines de première classe avaient des intérieurs somptueux et des salles de bains privées, des salles à manger grandes et spacieuses, des piscines, des bains turcs, un gymnase et de nombreux autres équipements. Même les passagers de troisième classe bénéficiaient d’un hébergement raisonnable avec des cabines privées partagées alors que d’autres paquebots de l’époque disposaient de grands dortoirs. Après le naufrage du Titanic lors de son voyage inaugural, les dispositions relatives à la sécurité des deux navires restants ont été modifiées. Seul l’Olympic s’est avéré rentable pour White Star Line, restant en service pendant 24 ans jusqu’à la fusion de White Star et de son concurrent Cunard dans le but de rester en affaires pendant la grande dépression des années 1930. Le Britannic a été réquisitionné par le gouvernement britannique pour servir pendant la première guerre mondiale et a été utilisé comme navire hôpital. Il a percuté une mine sous marine en Méditerranée et a coulé en 1916.

White Star n’a pas toujours construit des navires de luxe. Lorsque la compagnie de navigation se forma à partir des cendres d’une autre compagnie, en 1845, l’Australie se trouvait au beau milieu d’une ruée vers l’or et des dizaines de milliers de prospecteurs quittaient le Royaume Uni chaque mois pour se rendre dans les champs aurifères de l’Australie. Les propriétaires de White Star, John Pilkington et Henry Wilson, ont décidé de desservir cette route lucrative vers l’Australie. Au départ, leur flotte était composée de neuf voiliers affrétés, de taille modeste mais suffisamment rapides pour se rendre en Australie en un peu plus de deux mois. C’est une vitesse impressionnante si l’on considère qu’un voyage typique du Royaume Uni en Australie prend environ trois mois.

Le RMS Tayleur était le plus gros navire de la flotte de White Star. Il mesurait 70 mètres de long et pesait 1 750 tonnes à vide avec une capacité de 4 000 tonnes de fret. Le 19 janvier 1854, Tayleur quitte Liverpool pour Melbourne pour son voyage inaugural avec 652 passagers et membres d’équipage à bord. Il était commandée par un jeune capitaine, John Noble, qui, malgré ses 29 ans, était un marin expérimenté.

La conception de Tayleur était nouvelle, n’a pas été testée et aucun essai en mer n’a été effectué avant son voyage inaugural, il a été mis au service du service et Noble n’a donc pas eu la possibilité de se faire une idée de la manœuvrabilité du navire. Mais un coup d’œil au mât du navire et aux gouvernails lui indiqua que le navire exigerait chaque once d’expérience qu’il possédait et une chance quelconque de faire le voyage en toute sécurité. Noble a remarqué que les trois mâts du navire étaient plus éloignés que la normale, ce qui, à son avis, aurait rendu le navire déséquilibré et difficile à manier. Il a également trouvé les gouvernails trop petits pour un navire de sa taille. Les plus inquiétants étaient les trois compas du navire qui donnaient tous des lectures différentes car la coque en fer du navire nuisait à leur bon fonctionnement.

Le matin du 21 janvier, l’un des marins a aperçu la terre tout droit. Le capitaine Noble a essayé de tenir le navire à l’écart des rochers mais comme il le craignait, le gouvernail était trop petit pour faire tourner le navire. Désespérément, Noble a ordonné à l’équipage de jeter l’ancre dans l’espoir de ralentir le navire mais les chaînes se sont brisées et Tayleur s’est précipité vers l’île de Lambay à environ cinq milles de la baie de Dublin et s’est précipité contre les rochers.

Alors que le navire coulait lentement, les passagers ont essayé désespérément de le quitter mais le premier bateau de sauvetage qui a été abaissé s’est brisé sur les rochers. Certaines personnes ont pu sauter sur la terre ferme et se sont échappées. D’autres se sont balancés sur des cordes et ont atterri en toute sécurité. Le capitaine Noble a attendu jusqu’à la dernière minute à bord puis a sauté vers la côte et a été secouru par l’un des passagers. Sur plus de 650 à bord, 280 seulement ont survécu. Sur les 100 femmes à bord, toutes sauf trois se sont noyées. Les enfants ont subi le même sort. Sur 70 enfants à bord, seuls trois ont survécu.

Beaucoup de gens ont établi un parallèle entre le naufrage du Tayleur et le Titanic. Tous deux étaient des navires RMS appartenant à la White Star Line et ont effectué leur premier voyage. L’épave de Tayleur peut toujours être visitée au large de la côte de l’île de Lambay où elle a coulé à une profondeur de 17 mètres. L’épave rouillée comprend une partie importante de la coque, des plaques latérales, un moteur à âne et le mât inférieur. Une partie des boiseries et de la vaisselle ont été récupérés dans les années 50, peu après la découverte de l’épave. Ils sont maintenant exposés à Newbridge House, Donabate.

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