Niché dans une forêt isolée de bouleaux et de pins au cœur de la Sibérie, à 3 000 km de Moscou dans un endroit où les hivers sont longs de six mois avec des températures descendant jusqu’à moins 40 degrés Celsius et des étés envahis par les moustiques, est une ville construite pour les scientifiques et les chercheurs. Cette terre gelée est plus adaptée aux ours polaires qu’aux efforts scientifiques mais Nikita Khrouchtchev a estimé que la distance de Moscou était nécessaire pour que les esprits scientifiques les plus pointus du pays puissent travailler ensemble sur la recherche fondamentale loin des regards indiscrets de la bureaucratie. C’est Akademgorodok ou ville académique, la réponse de l’Union soviétique à la Silicon Valley américaine.

Akademgorodok est situé au milieu d’une forêt à 30 km au sud de la ville de Novossibirsk. C’est l’un des nombreux Akademgorodoks construits entre la fin des années 1950 et le milieu des années 1970 en Sibérie; l’Akademgorodok en dehors de Novossibirsk est le plus réussi. L’Université d’État de Novossibirsk compte 35 instituts de recherche, une académie de médecine, des immeubles d’habitation et des maisons, ainsi que divers équipements communautaires tels que des magasins, hôtels, hôpitaux, restaurants et cafés, cinémas, clubs et bibliothèques. À moins de deux kilomètres se trouve une plage artificielle créée par le déversement de centaines de tonnes de sable le long du réservoir Ob.

À son apogée, Akademgorodok abritait 65 000 scientifiques et leurs familles. C’était un privilège d’y vivre et beaucoup d’érudits dans les années 60 s’enfuirent dans l’arrière pays gelé comme une sorte d’exil volontaire pour être loin de la domination totalitaire de la capitale soviétique et attirés par la promesse de nouveaux logements et d’avancement professionnel .

Les résidents jouissaient d’une grande liberté et s’adonnaient à des activités inédites dans n’importe quel autre coin de l’empire soviétique. Ils ont discuté des fondements de la théorie marxiste et des réformes économiques, ont lu des livres, écouté des poètes et des chanteurs non approuvés par le régime. La recherche scientifique dans des domaines considérés comme des dangereuses pseudosciences à Moscou, tels que la cybernétique et la génétique, a prospéré.

Le niveau de vie à Akademgorodok était également plus élevé que dans le reste du pays. Les magasins étaient approvisionnés en denrées alimentaires subventionnées difficilement disponibles ailleurs et les appartements étaient bien meublés. Ceux qui ont obtenu un doctorat ont reçu un service spécial de livraison de nourriture, ce qui leur a fourni un plus grand choix d’épicerie que la population en général pouvait se prévaloir. Les membres de l’Académie des sciences avaient accès à un niveau de services encore plus élevé et se voyaient attribuer des résidences unifamiliales plutôt que des appartements.

Mais la vision utopique de l’absence d’interférence bureaucratique s’est avérée impossible en Union Soviétique. Les libertés ont été sévèrement réduites dans les années 1970 sous le règne de Leonid Brejnev. Puis, lorsque l’Union Soviétique s’est effondrée dans les années 1990, beaucoup des meilleurs esprits de l’ancienne nation communiste ont fui vers l’ouest. Mais les réformes économiques provoquées par la fin du communisme ont vu le début de l’investissement privé et du financement à risque à Akademgorodok. De 10 millions USD en 1997, ce chiffre est passé à 1 milliard USD en 2015. Il y a aujourd’hui quelque 300 entreprises opérant à Akademgorodok qui se consacrent à tout, des nano-céramiques aux animations graphiques pour l’industrie du divertissement américaine. Sa population actuelle s’élève à plus de 100 000 personnes.

Alors que les chiffres sont faibles comparés à ceux d’autres pays et même d’ailleurs en Russie Skolkovo, un centre technologique émergent à la périphérie de Moscou, par exemple, compte plus de 1 100 startups générant plus de 1 milliard de dollars de recettes à la fin de 201, Akademgorodok restera comme la Silicon Valley originale de la Russie.

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