Lonnie Franklin Jr également connu sous le nom du tueur en série The Grim Sleeper, semblait avoir le meurtre dans le sang. Quand l’une de ses victimes a survécu, il a été logiquement soupçonné par les autorités qui ont enquêté. Lorsque les détectives ont par la suite trouvé près de 1 000 photos de femmes non identifiées chez lui, il est devenu certain que ce personnage était un tueur en série.

Né le 30 août 1952, Lonnie Franklin Jr a grandi dans le centre sud de Los Angeles en Californie. En avril 1974, Franklin, âgé de 21 ans, s’était enrôlé dans l’armée américaine et était en poste à Stuttgart en Allemagne. Cependant les militaires ont fait peu d’efforts pour discipliner Franklin. Le 17 avril 1974, Franklin et deux autres hommes de l’armée américaine ont enlevé une jeune fille de 17 ans qui se rendait à pied à la gare vers 12 h 30. Ils lui ont demandé leur chemin puis lui ont proposé de rentrer chez eux. La jeune fille a accepté mais en montant dans la voiture, un homme a porté un couteau à sa gorge. Franklin et les deux hommes l’ont ensuite emmenée dans un endroit isolé. Elle a été violée brutalement par chaque homme et l’un d’eux a même pris des photos de l’attaque. Les hommes l’ont ensuite ramenée à sa maison mais avant qu’elle ne quitte la voiture, elle a eu la perspicacité de faire semblant de s’intéresser aux hommes et a demandé l’un de leurs numéros de téléphone.

La jeune fille a informé la police de son attaque et sur l’instruction de la police, a attiré Lonnie Franklin vers une gare. La police s’y est cachée et lorsqu’elle a signalé l’arrivée de Franklin, l’a arrêté. Franklin a été jugé et reconnu coupable de viol et d’enlèvement. Il a été condamné à 40 mois de prison mais a purgé moins d’un an, ce qui est bien sûr scandaleux. Le 24 juillet 1975, il reçoit une décharge générale de l’armée américaine. Des années plus tard, en 2010, le détective Daryn Dupree de la LAPD Homicide affirmerait que le viol de cette Allemande avait contribué à inspirer les crimes ultérieurs de Franklin et à son habitude de photographier ses victimes.

Employé comme ouvrier sanitaire à Los Angeles, Franklin connaissait bien les ruelles, les bennes à ordures et les décharges de la ville. Ces zones désolées se révélèrent plus tard comme des lieux idéaux pour que Franklin dispose de ses victimes. Ces endroits ont également montré à quel point le Grim Sleeper pensait peu à ses victimes. Il a ciblé les femmes vulnérables, toutes pauvres et noires dont beaucoup étaient toxicomanes et se prostituaient. La première victime connue de Franklin était Debra Jackson, 29 ans. Son corps a été découvert le 10 août 1985. Elle avait reçu trois balles dans la poitrine et avait été jetée dans une ruelle. Pendant ce temps, en 1986, Franklin a épousé une femme nommée Sylvia et ils ont eu deux enfants. Franklin aurait été bien aimé, il passait son temps à travailler sur des voitures dans son allée et bavardait joyeusement avec ses voisins. Personne n’aurait pu deviner qu’il menait une double vie de tueur en série monstrueux.

En raison du taux élevé de criminalité à Los Angeles à l’époque, n’oublions pas que nous sommes aux USA, la police était initialement convaincue que le meurtre de Jackson était lié à la drogue. Mais à mesure que des victimes similaires sont apparues, elles ont commencé à avoir des doutes. En août 1986, le corps de Henrietta Wright, âgée de 34 ans, a été retrouvé sous un matelas mis au rebut. L’année suivante, les corps de Barbara Ware, âgée de 23 ans, de Bernita Sparks, âgée de 26 ans et de Mary Lowe ont été découverts. Le corps de Sparks a été retrouvé dans une poubelle. En 1988, les corps de Lachrica Jefferson, âgée de 22 ans et d’Alicia Monique Alexander, âgée de 18 ans, ont été retrouvés. Les sept femmes avaient été touchées avec une arme de poing de calibre 25. L’ADN du même individu était présent sur les seins de chaque femme mais la technologie en étant à ses balbutiements à l’époque, les détectives n’avaient donc aucun moyen de localiser l’auteur. « »Il était encore une aiguille dans une botte de foin », a déclaré le détective Dupree. La ville avait clairement un tueur en série en fuite. Cependant, la police de Los Angeles a choisi de garder cette découverte secrète auprès du public au cas où l’auteur de l’infraction quitterait l’État. Si les jeunes femmes noires vivant dans le centre sud de Los Angeles savaient qu’elles étaient la cible d’un tueur en série, elles auraient été plus prudentes.

À la fin du mois de novembre 1988, Enietra Washington, âgée de 30 ans, se rendait chez un ami lorsqu’un homme de race noire dans une Ford Pinto orange s’est garé à côté d’elle. Il lui proposa un tour qu’elle refusa. Il continua à la presser et finit par dire, « C’est ce qui ne va pas chez vous, femmes noires. Les gens ne peuvent pas être gentils avec toi. » Washington, fatigué d’être harcelée, monta dans la voiture. Presque immédiatement, l’homme a sortit une petite arme de poing, l’a dirigée vers sa poitrine et a tiré. Choquée, elle ne pouvait que lui demander pourquoi il l’avait abattue. Il a répondu qu’elle l’avait manqué de respect. Il l’a ensuite violée, a pris sa photo et l’a poussée hors de la voiture, la laissant mourir. Miraculeusement, Washington a survécu et cherché de l’aide. Elle a été transportée à l’hôpital où elle a décrit l’apparence de l’homme à un dessinateur de police policier qui a réalisé un croquis composite de l’attaquant. Le docteur a extrait la balle du corps de Washington et elle provenait du même pistolet avec lequel les sept autres femmes avaient été tuées.

Ce ne serait pas avant 14 ans que le Grim Sleeper aurait commencé à frappé. À l’époque où il s’était calmé, le LA Weekly lui donna son surnom notoire. « Il était le tueur en série le plus ancien des États Unis à l’ouest du Mississippi », a déclaré Jill Stewart, un ancien rédacteur en chef de LA Weekly. « Il sévissait depuis plus longtemps que quiconque et il a arrêté pendant 13 ans. Ou il a semblé qu’il l’ait fait. » En mars 2002, le corps de la princesse Berthomieux, âgée de 15 ans, a été retrouvé. Elle avait été étranglée, sévèrement battue et abattue. En juillet 2003 également, le corps de Valérie McCorvey, âgée de 35 ans, a été retrouvé tué de la même manière. Les deux victimes avaient été jetées dans des ruelles du centre sud de Los Angeles. La onzième victime du Grim Sleeper a été signalée en janvier 2007. Le corps de Janecia Peters, âgée de 25 ans, a été retrouvé nu et rangé dans un sac à ordures dans une ruelle déserte. Le Grim Sleeper semblait être revenu à ses habitudes, Peters avait été touché par une arme de poing de calibre 25. Des échantillons d’ADN ont été prélevés sur le corps de Peters et ont été comparés à ceux trouvés sur les lieux du crime des autres femmes.

En 2007, Bill Bratton, commissaire de police de Los Angeles depuis le début des années 2000, a finalement mis en place un groupe de travail pour résoudre les meurtres. Bratton a été critiqué pour son traitement de l’affaire car il n’a jamais tenu de conférence de presse ni informé le public que le meurtre de Peters était lié à dix autres meurtres remontant à 1985. Christine Pelisek, une journaliste qui a donné à Lonnie Franklin Jr le surnom de The Grim Sleeper, a déclaré dans son article de 2008 que Grim Sleeper revient alors que les policiers recherchent son ADN, que Bratton et d’autres responsables ne s’intéressent pas aux meurtres parce qu’ils se sont produits dans des zones pauvres et que les victimes étaient toutes des femmes noires. Elle a écrit dans LA Weekly, « Personne, aucun groupe de propriétaires, aucune association de propriétaires, aucune chambre de commerce locale, n’exigeait de répondre à 10 meurtres perpétrés par le même type dans un quartier pauvre de la ville. » Son article a également permis d’informer les familles des victimes de la création d’un groupe de travail pour attraper le meurtrier et que leurs proches étaient victimes d’un tueur en série.

Une montagne de preuves se formait dans l’affaire Grim Sleeper avec balistique du pistolet, esquisse composite et ADN retrouvé sur chaque scène de crime. En 2007, la technologie de l’ADN avait considérablement progressé. Les ADN des lieux du crime ont donc été entrés dans la base de données des crimes de l’État et ont été mis en correspondance. Christopher Franklin, fils de Lonnie Franklin Jr qui avait été saisi dans la base de données de l’État en 2008 après avoir été arrêté pour crimes et traficde drogue a servi de comparaison. Pour collecter l’ADN de Lonnie Franklin Jr, le LAPD l’a suivi à une fête d’anniversaire dans un restaurant du centre ville. Un officier se faisant passer pour un serveur a ramassé une fourchette, deux tasses, des serviettes de table et une part de pizza partiellement mangée. Ils ont ensuite extrait l’ADN de Franklin de ces éléments. Cela correspondait à l’ADN trouvé sur les corps des 10 femmes assassinées. Franklin a enfin été arrêté le 7 juillet 2010.

Lors d’une perquisition à son domicile, les détectives ont trouvé des centaines de photos de femmes non identifiées. Beaucoup d’entre elles étaient nues, certaines battues et saignaient. Certaines semblaient inconscientes ou mortes. Des photos des 10 victimes connues du Grim Sleeper, dont une de Washington, ont été retrouvées dans la collection. La police soupçonne également Franklin d’avoir assassiné Thomas Steele, un ami de l’une des victimes âgé de 36 ans. Son corps a été découvert en août 1986 mais il n’y avait aucun ADN sur le lieu du crime pour confirmer l’implication de Franklin. Les photos laissaient croire aux autorités que Franklin n’avait peut être jamais dormi, c’est à dire arrêté ses activités sinistres, au cours de ses 14 années d’interruption et pourrait en fait être à l’origine d’un nombre beaucoup plus important de meurtres non résolus dans le sud de Los Angeles que pensé au départ. La police de Los Angeles a ensuite publié 180 des photos trouvées dans la maison de Franklin afin d’identifier certaines des victimes qu’elles n’ont pas pu reconnaître ou trouver. « Nous ne croyons certainement pas que nous avons la chance ou la bonté de connaître toutes ses victimes. Nous avons besoin de l’aide du public », a déclaré le chef de la police de Los Angeles, Charlie Beck.

En février 2016, le procès de Lonnie Franklin a commencé. Les émotions étaient fortes au cours des trois mois de témoignage. Les familles des victimes étaient ravies à l’idée que justice soit enfin rendue mais le cœur brisé leur faisait penser à leurs proches dont la vie avait été interrompue par le monstre assis devant eux. Le 5 mai 2016, le jury a déclaré Franklin coupable de 10 chefs de meurtre et d’un chef de tentative de meurtre. Le 10 août 2016, Lonnie Franklin a été condamné à mort pour ses crimes. Il est devenu l’un des 746 condamnés à mort en Californie. La dernière personne à être exécutée dans l’État l’a été en 2006. Washington a finalement pu faire face à l’homme qui l’avait violée et laissée pour morte. Elle lui a dit, « Tu es vraiment un morceau de mal. Tu es un représentant de Satan. Tu seras juste là haut avec Manson. »

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