C’est comme une scène de Terminator. Des rangées sur des rangées de bras de robots géants se faufilent dans une chaîne de montage compacte de squelettes de voitures non peintes. Il n’y a pas d’humain en vue, de grosses machines travaillant dans des secousses et des spasmes mais rapidement chaque bras massif fait quelque chose de différent. Certaines crachent des étincelles et du feu, certaines brossent, d’autres percent. D’autres essuient ou sondent avec leurs pointes aux formes étranges. Cette scène se passe dans l’usine Toyota de Motomachi. « Quatre vingt seize pour cent du processus de production est réalisé par des robots », explique le guide de visite, qui peut être ou non un robot si sa livraison monotone est un indice. « Trente ouvriers s’occupent des robots. Ils ont une durée de vie moyenne de 10 à 12 ans. » Cette usine géante regorgeant de robots géants produit des voitures pour le plus gros constructeur automobile japonais.

Étudié dans les universités et les écoles du monde entier, le système de production Toyota est considéré par beaucoup comme le système de production à correction automatique le mieux géré et le plus efficace au monde. Même si Toyota a fait preuve d’une transparence remarquable à propos de son système renommé, ouvrant ses usines à quiconque souhaitant les observer ou les étudier, les émulateurs de l’automobile et au delà ont eu du mal à égaler son succès remarquable. « De nombreuses entreprises se sont concentrées sur les artefacts tangibles de l’approche Toyota », déclare Steven Spear, maître de conférences à la MIT Sloan School of Management et co auteur de l’article de Harvard Business Review Décodage de l’ADN du système de production Toyota. « Très peu ont reconnu et intégré la dynamique d’apprentissage à grande vitesse essentielle. Les résultats différentiels entre les imitateurs orientés outils et les émulateurs orientés comportement sont profonds. » La société elle même explique officiellement son système de la manière suivante. « L’expression pratique de la philosophie de Toyota en matière de personnel et de clientèle est connue sous le nom de Toyota Production System. Il ne s’agit pas d’une procédure rigide imposée par la société mais d’un ensemble de principes qui ont été adoptés. prouvé dans la pratique quotidienne au fil des ans ».

Située à deux reprises en train et à un court trajet en taxi de Nagoya, la visite commence au musée Toyota Kaikan, un bâtiment au look fade situé au siège du constructeur. Alors que 50 % des 69 000 employés de l’entreprise travaillent dans cette zone, il n’y a presque personne en vue entre la gare et le siège de Toyota. L’extérieur du bâtiment a l’air pur, générique corporatif. À l’intérieur de ses portes en verre, cependant, les choses deviennent futuristes. Des hologrammes, des véhicules ressemblant à des extraterrestres et des voitures de Formule 1 brillent au sol. Aussi fascinante soit elle, une exposition requiert l’attention, un robot mince, bleu et blanc qui commence à jouer de la trompette. Ce robot, avec ses poumons à piston et ses lèvres en caoutchouc, est vraiment réaliste. Les notes sont tendres, le vibrato humainement douloureux. Les musiciens peuvent être inquiets pour l’avenir de leur métier. À côté du robot jouant de la trompette se trouve une réplique à échelle réduite du système de production Toyota, un simulateur de sécurité fonctionnant comme un jeu d’arcade et un nouveau vélo Lexus.

Après le musée, place à la visite de l’usine de Motomachi située à 15 minutes. Tous les téléphones et caméras sont laissés dans des casiers. Aucune photo n’est autorisée. Le circuit est loin du circuit touristique habituel du Japon, la plupart des visiteurs doivent parcourir plusieurs heures pour arriver ici. Bien que le nom de la famille fondatrice soit Toyoda, le nom de la société a été remplacé par Toyota, cette dernière nécessitant huit traits pour écrire en japonais et huit étant considérée comme un chiffre porte bonheur. L’usine de soudage est le site de la scène Terminator où des bras robotiques agissent comme des tirs et des étincelles sur les châssis des voitures. Cette usine produit 70 000 voitures par an soit environ 400 par jour. Cela revient à un véhicule achevé toutes les 135 secondes. Plus de 30 000 pièces entrent dans chaque voiture et l’usine abrite 760 robots. Après l’usine de soudage, de nombreux autres travailleurs humains remplissent la chaîne de montage. Un ding dong constant sonne à l’arrière plan, ce qui donne l’impression d’être dans une salle de jeux vidéo géante. Ces sons font en réalité partie d’un système de tirage Just in Time. Ils signalent que quelque chose s’est mal passé ou qu’un problème a été détecté et qu’un travailleur a appelé un superviseur. Pourtant, les lignes continuent à avancer rapidement. Toyota a inventé un système sans porte, ce qui signifie qu’ils enlèvent les portes des voitures afin que les travailleurs puissent entrer et sortir de la voiture plus rapidement pour assembler les pièces. Les portes sont refixées plus tard dans la chaîne de montage.

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