A mesure que la biotechnologie progresse, nos idées sur ce que signifie être humain peuvent aussi évoluer. Aujourd’hui, nous pouvons modifier notre corps de manière inimaginable, qu’il s’agisse d’implanter des micropuces, d’adapter des membres prothétiques avancés ou même de concevoir des sens entièrement nouveaux. Les soi-disant transhumanistes, des gens qui cherchent à améliorer leur biologie en améliorant leur corps avec la technologie, croient que notre condition naturelle inhibe notre expérience du monde et que nous pouvons transcender nos capacités actuelles grâce à la science. Les idées technoprogressives pour certains sont controversées pour d’autres. Mais pour le photographe David Vintiner, ils sont tout autre chose, beaux.

« La beauté est dans les produits d’ingénierie », a déclaré Vintiner, qui a passé des années à photographier des cyborgs et des modificateurs corporels réels pour son prochain livre, « Je veux croire, une exploration du transhumanisme. » Réalisé en collaboration avec le directeur artistique et critique Gem Fletcher, le livre présente une variété de personnes qui s’identifient, dans une certaine mesure, comme transhumaines, y compris un homme aux oreilles bioniques qui ressentent les changements de pression atmosphérique, une femme qui peut sentir des tremblements de terre se produisant dans le monde et des techniciens qui ont développé des organes fabriqués en laboratoire. Fletcher a d’abord été introduit dans la sous-culture transhumaniste via le London Futurist Group, une organisation qui explore comment la technologie peut contrer les crises futures. Après avoir rencontré certains de ses membres, le directeur artistique basé à Londres a approché Vintiner avec l’idée de les photographier dans une série de portraits.

« Notre premier tournage a été avec Andrew Vladimirov, un pirate de cerveau, » a rappelé Vintiner. « Chaque fois que nous avons photographié quelqu’un de nouveau, nous avons demandé des références et des présentations à d’autres personnes clés du mouvement. » Bien que le photographe ait admis que les affirmations des transhumanistes peuvent sembler farfelues au début, il a rapidement vu l’attrait de l’auto-amélioration technologique. « Si vous en aviez l’occasion, comment concevriez-vous votre propre corps et que voudriez-vous qu’il dise de vous ? » Il a demandé.

L’un des sujets de Vintiner, James Young, s’est tourné vers la bionique après avoir perdu son bras et sa jambe dans un accident en 2012. Young avait toujours été intéressé par la biotechnologie et était particulièrement attiré par l’esthétique de la science-fiction. Visualiser comment son corps pourrait être reconstruit ou même effectuer des tâches améliorées à l’aide des dernières technologies est devenu une partie de son processus de récupération. Mais selon l’homme de 29 ans, les options qui lui ont été présentées par les médecins étaient loin d’être excitantes, des membres bioniques en acier standard avec des manchons en silicone de couleur chair.

« Pour voir ce qui était disponible était la partie la plus bouleversante », a déclaré Young. « Ce que le corps humain peut constituer, en termes d’outils et de technologie, est une chose si floue. Si vous pensez au bras, ce n’est qu’un équipement sensoriel. S’il y avait quelqu’un qui se ferait couper le bras et la jambe, ce serait moi parce que je suis passionné par la technologie et ce qu’elle peut faire. »

Le géant du jeu japonais Konami a travaillé avec la sculpteur de prothèses Sophie de Oliveira Barata pour concevoir un ensemble de membres bioniques pour Young. Le résultat a été un bras et une jambe en fibre de carbone grise, une esthétique en partie inspirée du Metal Gear Solid de Konami, l’un des jeux vidéo préférés des jeunes de 22 ans. Au-delà des fonctions attendues, le bras robotique de Young comprend un port USB, un écran affichant son flux Twitter et une station d’accueil rétractable contenant un drone télécommandé. Les membres sont contrôlés par des capteurs qui convertissent les impulsions nerveuses de la colonne vertébrale de Young en mouvements physiques. « Les prothèses avancées ont permis à James de changer la perception qu’ont les gens de leur handicap », a déclaré Vintiner of Young, ajoutant, « Lorsque vous montrez les photos aux gens, elles sont choquées et déconcertées par les idées qu’elles contiennent. Mais si vous les disséquez, ils se rendent compte qu’ils sont très pragmatiques. »

Young dit qu’il a fallu plusieurs années aux gens pour apprécier non seulement les fonctions des membres bioniques avancés, mais aussi leur esthétique. « Les membres bioniques et électroniques ont été jugés effrayants, uniquement à cause de leur apparence », a-t-il déclaré. « Ils ont coïncidé avec l’idée que le handicap n’est pas sexy. » Il a également estimé qu’il y avait une stigmatisation entourant les bioniques car les patients recevaient souvent des manches de couleur chair pour cacher leurs membres artificiels.

« Visuellement, nous pensons que c’est la limite du corps humain », a déclaré Young, se référant à son bras biologique restant. « Les opportunités pour les transhumanistes s’ouvrent parce qu’un bras bionique ne ressent pas la douleur ou il peut être remplacé instantanément si vous avez de l’argent. Il a différentes capacités pour résister à la chaleur et ne pas être brûlé par le soleil. » Alors que Vintiner continuait de photographier les portraits, il sentait que bon nombre de ses idées préconçues étaient remises en question. Le processus a également soulevé une question profonde, si la technologie peut changer ce qu’elle est d’être humain, peut-elle aussi changer ce que signifie être beau ? « La plupart de mes travaux originaux se concentrent sur les gens, leur comportement, leur caractère, leurs bizarreries et leurs histoires », a-t-il déclaré. « Mais ce projet a porté le concept de la beauté à un autre niveau. »

L’impact de la science sur notre compréhension de l’esthétique est, pour Vintiner, l’un des aspects les plus fascinants du transhumanisme. Ce qu’il a découvert, cependant, c’est que beaucoup dans le mouvement regardent toujours les normes de beauté existantes comme un modèle de perfection post-humaine. Un autre sujet du livre de Fletcher et Vintiner est Sophia, un robot conçu par les scientifiques David Hanson et Ben Goertzel de Hanson Robotics. Sophia est l’un des robots humanoïdes les plus avancés à ce jour. Hanson a déclaré que la forme de Sophia résonnerait auprès des gens du monde entier et que son apparence était en partie inspirée par de vraies femmes, dont la femme de Hanson et Audrey Hepburn, ainsi que des statues de la reine égyptienne Néfertiti.

Mais avec ses yeux noisette clairs, des sourcils parfaitement arqués, de longs cils, des pommettes définies et des lèvres charnues, l’apparence de Sophia incarne sans doute celle d’une femme de race blanche conventionnellement belle. « Quand j’ai photographié Ben Goertzel, il a expliqué à quel point il n’avait pas pris le temps de regarder à quoi il ressemblait, cela ne l’intéressait pas », se souvient le photographe de la séance photo. Vintiner a vu une certaine ironie, que quelqu’un qui ne se soucie pas de sa propre apparence projette néanmoins notre préoccupation de la beauté à travers l’invention de son entreprise. Cela nous a également rappelé que l’attractivité peut être plus complexe que les algorithmes ne peuvent l’imaginer.

« Je crains que si nous pouvons concevoir des humains sans aucun des défauts qui se produisent dans notre composition biologique, les choses seront poussées de plus en plus vers un niveau de perfection que nous ne pouvons qu’imaginer maintenant. Regardez comment la chirurgie plastique a modifié notre perception de la beauté en très peu de temps. Si les transhumanistes ont raison et que nous, en tant qu’humains, pouvons vivre jusqu’à plusieurs centaines d’années, notre notion de la beauté et la signification même de ce que c’est que d’être humain changeront radicalement. »

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