Dernier ajout à la liste des extravagants culinaires mondiaux cherchant à mettre en valeur certaines des meilleures expériences culinaires de la planète, les premiers World Restaurant Awards ont eu lieu lundi soir au Palais Brongniart à Paris. Mais l’événement était loin de votre cérémonie de remise des prix typique. Les smokings étaient remarquables par leur absence, les tatouages ​​et les jeans étant un choix beaucoup plus populaire.
À son grand étonnement, le chef Kobus van der Merwe a remporté deux récompenses pour Wolfgat, un minuscule spot de 20 places situé dans un village de pêcheurs isolé à deux heures de route du Cap en Afrique du Sud.

Il a remporté le prix Destination hors carte et ce qui est encore plus significatif, le prestigieux prix général, le prix du restaurant de l’année.
« Je suis un peu sans voix », a déclaré van der Merwe. « C’est un grand honneur d’être dans une salle pleine de gens que j’admire. J’ai eu tellement de moments enthousiastes depuis que je suis arrivé ! Nous sommes une petite équipe, six au total, nous faisons tous tout sans distinction. » « Il n’y a pas de hiérarchie dans la cuisine, il est donc essentiel de collaborer et d’apprendre les uns des autres. Je suis incroyablement fier d’eux. Ils ne viennent pas d’un milieu alimentaire formel, alors cet exploit est d’autant plus étonnant. »
Pas mal pour un journaliste et blogueur qui n’a commencé à cuisiner qu’à 30 ans. « Je suis allé à l’école culinaire juste après l’école, j’ai eu la peur de ma vie puis j’ai couru dans la direction opposée », dit il.

Le menu de dégustation de sept plats de Wolfgat coûte cher aux clients qui se rendent au restaurant, logé dans un cottage historique vieux de 130 ans sur la côte ouest de l’Afrique du Sud, environ 60 $, à peine assez pour couvrir un apéritif dans la plupart des restaurants étoilés à Paris. Et en ce qui concerne la nourriture ?
« Nous servons un petit menu de dégustation saisonnier de sept plats, principalement des fruits de mer, puis nous le complétons avec des cueillettes indigènes que nous trouvons de façon saisonnière autour du village, comme des succulentes et des algues », explique le chef.

Ce prix marque un moment de fierté pour la scène culinaire sud africaine avec un impact qui va dépasser les frontières et peut être un peu partout sur le continent mais une partie de l’approche de van der Merwe consiste à continuer à définir la cuisine de son pays. « L’Afrique du Sud est un tel creuset de cultures, nous sommes une nation tellement diversifiée », a t-il déclaré. « Onze langues officielles, la cuisine sud africaine n’existe donc pas, mais il y a des cuisines très variées. Je pense que tout commence enfin, il y a beaucoup d’élan à venir avec des gens qui apprécient vraiment les ingrédients que nous avons et les présentent de manière innovante. Nous travaillons tous à un concept de la cuisine sud africaine, essayant d’établir quelque chose qui soit représentatif de qui nous sommes et où nous sommes. »

Les World Restaurant Awards ont délibérément adopté une approche très différente des plateformes culinaires établies et mieux connues, telles que l’annonce annuelle de leurs étoiles par le Guide Michelin ou les événements des 50 meilleurs restaurants du monde. Selon l’organisateur de la société événementielle IMG, les gagnants ont été choisis par un jury composé de 100 membres, composé de journalistes de restaurants, d’influenceurs et de professionnels de la cuisine de 37 pays différents.

L’événement de ce lundi était animé par le célèbre animateur de télévision française Antoine de Caunes, le soi disant Français le plus français de France, venant de Paris, la ville lumière et de vestes jaunes ». De manière rafraîchissante, la cérémonie a débuté par un court métrage, pas d’un sponsor d’entreprise mais du partenaire caritatif de l’événement. Les World Restaurant Awards prétendent défendre le type de destinations, de chefs et de plats autrement négligés par la plupart des prix à ce jour. Les catégories et les gagnants ont certainement appuyé cette affirmation. Les prix dans une catégorie spéciale Petites assiettes se sont distingués par leur irrévérence et leur sens de l’humour.
Le prix du chef de l’année sans tatouage a été légèrement surpris par Alain Ducasse, l’icône culinaire française âgé de 62 ans, qui a présidé à un portefeuille extrêmement réussi de restaurants étoilés au Guide Michelin à New York, Paris, Tokyo et Monte Carlo et au-delà. Quand on lui a demandé ce qu’il pensait de remporter un prix aussi inhabituel, il a plaisanté, « Il n’est jamais trop tard ! » En ce qui concerne l’épreuve générale, Ducasse semble être un fan.

« C’est une bonne idée », a déclaré le chef. « Quel que soit l’événement, quand ils soutiennent notre industrie, je suis un partisan. C’était la première initiative d’IMG d’organiser ces prix, ils ont choisi Paris et c’était une excellente idée. C’est un type de prix différent, c’est une nouvelle vision, c’est intéressant. Différents restaurants, cuisines et ambiances, tout est différent. » Lorsqu’on lui a demandé quel tatouage il obtiendrait si la tentation se présentait, il a répondu une fève de cacao, un choix judicieux de la part d’un homme qui a un empire du chocolat en pleine expansion à ajouter à ses 21 étoiles Michelin.
Parmi les autres récompenses, l’événement de l’année a été attribué au Refugee Food Festival, un projet annuel qui permet aux propriétaires de restaurants d’ouvrir leurs cuisines aux chefs réfugiés, mettant ainsi en valeur les pop ups traditionnelles et les partenariats avec des chefs renommés.
La musique était également une caractéristique remarquable de l’événement. Pictures of You de la part du curé a bien accompagné le prix du compte Instagram de l’année, remporté par la légende culinaire française Alain Passard. Le groupe londonien Noble Rot a remporté le prix du meilleur restaurant servant du vin rouge sur la chanson Sex & Drugs & Rock & Roll de Ian Dury.
Puis vint un moment poignant sur 12 mois tristes pour le monde culinaire.
Wish You Were Here de Pink Floyd a joué le rôle de montage photo de personnes décédées au cours de l’année écoulée, Myrtle Allen, Anthony Bourdain, Paul Bocuse, Joel Robuchon, Jonathan Gold, Roger Jaloux et Andrew Fairlie, sont apparues à la écran devant l’auditorium emballé.

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